10 Gründe, warum Deutschland die Luftschlacht um England verloren hat

10 Gründe, warum Deutschland die Luftschlacht um England verloren hat

Deutschland hatte weniger als zwei Monate gebraucht, um in den größten Teil Westeuropas einzudringen und es zu erobern. Nach der Niederlage Frankreichs im Juni 1940 stand nur noch der Ärmelkanal zwischen Nazideutschland und Großbritannien.

Die Luftschlacht um England zwischen der Royal Air Force (RAF) und der deutschen Luftwaffe fand im Sommer und Frühherbst 1940 am Himmel über Großbritannien und dem Ärmelkanal statt, die erste Schlacht in der Geschichte, die ausschließlich in der Luft ausgetragen wurde.

Es begann am 10. Juli, als Luftwaffenchef Hermann Göring Angriffe auf die Schifffahrt in den Gewässern zwischen England und Frankreich sowie auf Häfen in Südengland befahl. Die Bewegung alliierter Schiffe im Ärmelkanal wurde bald durch britische Marine- und Flugzeugverluste eingeschränkt.

Der Zusammenstoß war der Versuch Deutschlands, die Luftüberlegenheit über Großbritannien zu erreichen. Damit hofften die Nazis, Großbritannien an den Verhandlungstisch zwingen oder sogar eine Bodeninvasion über den Ärmelkanal (Operation Sea Lion) starten zu können, ein riskantes Unterfangen, für das die Luftüberlegenheit eine Voraussetzung war.

Aber die Deutschen unterschätzten die RAF und dies, gepaart mit einigen gravierenden Fehleinschätzungen, sollte sich im Kampf um Großbritanniens Himmel als ihr Verderben erweisen.

Im Sommer 1940 kämpfte Großbritannien gegen Hitlers Kriegsmaschinerie ums Überleben; das Ergebnis würde den Verlauf des Zweiten Weltkriegs bestimmen. Es ist einfach als The Battle of Britain bekannt.

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1. Selbstüberschätzung der Luftwaffe

Die Chancen standen gut für die Nazis, nachdem sie die größte und von vielen als beeindruckendste Luftwaffe der Welt aufgestellt hatten – ihr furchterregender Ruf, der durch Deutschlands leichte Siege in Polen, den Niederlanden, Belgien und Frankreich noch verstärkt wurde. Die Luftwaffe schätzte, dass es in der Lage sein würde, das Fighter Command der RAF in Südengland in 4 Tagen zu besiegen und den Rest der RAF in 4 Wochen zu zerstören.

2. Die instabile Führung der Luftwaffe

Oberbefehlshaber der Luftwaffe war Reichsmarschall Hermann W. Göring. Obwohl er im Ersten Weltkrieg große Flugkünste bewies, hatte er mit den Veränderungen der Luftkraft nicht Schritt gehalten und verfügte über begrenzte Kenntnisse der Strategie. Göring war anfällig für impulsive und unberechenbare Entscheidungen, die von Hitlers Interventionen nicht unterstützt wurden.

Bruno Loerzer, Hermann Göring und Adolf Galland inspizieren einen Luftwaffenstützpunkt, September 1940 (Bildquelle: Bundesarchiv / CC).

3. Die Kampfstärke der Luftwaffe war Blitzkrieg

Es funktionierte am besten in dem kurzen, schnellen „Blitzkrieg“, der von Luftangriffen unterstützt wurde – Großbritannien zu dominieren war nicht die Art von Mission, die es bei der Durchführung erlebte.

Die Luftschlacht um England bestand aus mehreren Phasen, wobei Deutschlands weit verbreitete Angriffe darauf abzielten, britische Kampfflugzeuge zum Einsatz zu locken und der RAF schwere Verluste zuzufügen.

Anfangs zählte die Luftwaffe mehr als 2.500 Flugzeuge und war den 749 der RAF zahlenmäßig überlegen, obwohl es Großbritannien gelang, die Produktion von Jagdflugzeugen zu steigern und sie schneller als Deutschland zu bauen. Letztlich ging es jedoch um mehr als nur darum, wer die meisten Flugzeuge hatte.

4. Die Luftwaffe konzentrierte sich zu sehr auf den Einsatz von Sturzkampfbombern wie der Ju 87 Stuka

Da Sturzkampfbomber so präzise Bomben direkt auf kompakte Ziele abfeuerten, bestand Ernst Udet, der technische Chef der Luftwaffe, darauf, dass jeder Bomber über die Fähigkeit zum Sturzkampf verfügte. Dies fügte jedoch zusätzliches Gewicht hinzu und verlangsamte die Geschwindigkeit vieler Flugzeuge.

Zur Zeit der Luftschlacht um England hatte Deutschland keine Langstreckenbomber, sondern nur eine Auswahl an zweimotorigen mittleren Bombern. Während diese Stuka-Sturzbomber früher im Krieg ergänzen konnten, reichten sie für die Luftschlacht um England nicht aus.

Deutschlands bestes Flugzeug, die Jagdflugzeuge Messerschmitt Bf 109, hatten 1940 nur eine begrenzte Reichweite und waren viel langsamer und weniger wendig als ihre Gegner. Als sie von Stützpunkten in Frankreich aus Großbritannien erreichten, waren sie oft am Ende ihres Treibstoffs und hatten nur etwa 10 Minuten Kampfzeit über London, was auch bedeutete, dass sie nicht viel weiter nach Norden fahren konnten.

Der Historiker Mat McLachlan besucht das Royal Air Force Museum in London, um vier ikonische Flugzeuge zu erkunden, die alle in der Luftschlacht um England dienten - die Hawker Hurricane, die Supermarine Spitfire, die Messerschmitt Bf 109 und die Fiat CR.42.

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5. Die siegreiche Kombination aus Spitfire und Hurricane

Großbritanniens Schicksal beruhte weitgehend auf dem Mut, der Entschlossenheit und dem Können seiner Kampfpiloten – Männer aus dem gesamten britischen Empire sowie aus Nordamerika, der Tschechoslowakei, Polen und anderen alliierten Nationen. Nur 2.937 Flieger des Jagdkommandos nahmen die Macht der Luftwaffe mit einem Durchschnittsalter von nur 20 Jahren auf. Die meisten hatten nur eine zweiwöchige Ausbildung erhalten.

Es hatte auch einige wichtige technologische Vorteile, darunter die Jagdflugzeuge Hurricane und Spitfire. Im Juli 1940 hatte die RAF 29 Staffeln Hurricanes und 19 Staffeln Spitfires.

Die Hurricanes hatten stabile Rahmen, die es ihnen ermöglichten, es mit den deutschen Bombern aufzunehmen. Die Mark I Spitfires mit ihrer überlegenen Geschwindigkeit, Manövrierfähigkeit und Feuerkraft (bewaffnet mit 8 Maschinengewehren) wurden ausgesandt, um deutsche Jäger abzuschießen. Das bahnbrechende Design der Spitfire bedeutete, dass sie mit neuen Motoren und Bewaffnungen im Zuge der während des Krieges entwickelten Technologie aufgerüstet werden konnte.

Der Stuka war weit weniger furchterregend, wenn er mit Spitfires und Hurricanes fertig werden musste. Die Höchstgeschwindigkeit betrug 230 Meilen pro Stunde, verglichen mit 350 Meilen pro Stunde der Spitfire.

Dan Snows Lebenstraum war es, eine Spitfire zu fliegen. Jetzt bekommt er die Chance, in einer Zweisitzer-Version hochzufahren. Begleiten Sie ihn, wenn er die Ehrfurcht erlebt, die Küste aus der Luft zu sehen, erfährt, wie sich Hundekämpfe wirklich abgespielt hätten, und versucht sogar gewagte und umwerfende Kunstflüge.

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6. Großbritanniens Radarnutzung

Großbritannien nutzte auch ein hochinnovatives Frühwarnsystem, das Dowding-System, und seinen bahnbrechenden Einsatz von Radar (das die Briten damals „RDF“ nannten, Funkpeilung), eine neue Erfindung. Dieses System ermöglichte es Kampfflugzeugen, schnell auf feindliche Angriffe zu reagieren. Die deutsche Marine nutzte Radar nur in begrenztem Umfang, wurde jedoch 1938 für die Luftwaffe weitgehend abgelehnt, da es nicht zu den Vorstellungen von Ernst Udet (Technischer Chef der Luftwaffe) vom Luftkampf passte.

Großbritannien hatte eine Kette von 29 RDF-Stationen entlang seiner Süd- und Ostküste mit einer Reichweite von mehr als 100 Meilen

Die Chain-Home-Radarinstallation in Poling, Sussex im Zweiten Weltkrieg. (Bildquelle: Sammlungen des Imperial War Museum, Foto CH 15173, offizieller Fotograf der Royal Air Force / Public Domain).

Das Royal Observer Corps konnte Luftwaffenverbände beim Überqueren der englischen Küste verfolgen, wodurch die RAF weiß, wann und wo sie reagieren muss, und den Einsatz ihrer Jäger bis zum letzten Moment verzögern.

Nachdem die Luftwaffe den Wert der Radaranlagen erkannt hatte, versuchte sie, sie zu zerstören, indem sie Bomben auf die Radartürme richtete. Diese waren jedoch kaum zu treffen und für die Briten auch leicht zu ersetzen.

Deutsche Messerschmitt Me 109E-Jäger passieren eine britische „Chain Home“-Radarstation in der Nähe von Dover, Kent, 1940. (Bildquelle: Royal Air Force Battle of Britain Campaign Diaries / Public Domain).

7. Die Flugzeuge der RAF könnten länger am Himmel bleiben

Die RAF profitierte davon, dass sie mit betankten Flugzeugen über ihrem eigenen Territorium operierte, im Gegensatz zu deutschen Flugzeugen, die bereits einige Strecken zurücklegen mussten, um den britischen Himmel zu erreichen. RAF-Piloten kamen auch besser ausgeruht in den Kampf, so dass sie, obwohl sie weniger Flugzeuge hatten, mehr Zeit mit nützlichen Aktionen verbrachten.

Darüber hinaus konnten britische Besatzungen, die ausgestiegen waren, den Kampf wieder aufnehmen, im Gegensatz zu ihren Gegnern, die als Kriegsgefangene mit dem Fallschirm in die Gefangenschaft abspringen mussten, was eine größere Belastung deutscher Arbeitskräfte bedeutete.

Er ist ein Ass der deutschen Luftwaffe mit 81 bestätigten Siegen an der Ostfront. Der mittlerweile 95-jährige Veteran Hugo Broch wird in einer Spitfire in die Lüfte steigen.

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8. Motivation

Großbritannien verteidigte sein Heimatgebiet, war also motivierter, erfolgreich zu sein, und kannte auch die lokale Geographie besser als die einfallenden Deutschen. Die Piloten der RAF, die als "The Few" bekannt wurden, standen auf, um eine Welle deutscher Jäger und Bomber nach der anderen zu winken und eine klare Botschaft an Hitler zu senden, dass Großbritannien sich niemals ergeben würde.

Während der Luftschlacht um England durchsucht ein Flugzeug-Spotter den Himmel nach Nazi-Flugzeugen. (Bildquelle: National Archives and Records Administration, 541899 / Public Domain).

9. Göring hat die RAF immer unterschätzt

Anfang August 1940 war sich Göring sicher, dass Großbritannien etwa 400 bis 500 Kämpfer hatte. Tatsächlich hatte das Fighter Command am 9. August 715 einsatzbereit und weitere 424 auf Lager, die innerhalb eines Tages einsatzbereit waren.

10. Deutschlands schwerer strategischer Fehler

Nach mehrwöchigen Razzien, die sich auf britische Häfen und Schifffahrt konzentrierten, zogen die Deutschen ins Landesinnere und richteten ihre Aufmerksamkeit auf Flugplätze und andere RAF-Ziele.

Zwischen dem 24. August und dem 6. September kämpfte Großbritannien gegen seine „verzweifelten Tage“. Obwohl die Luftwaffe schwerere Verluste erlitt, konnte die britische Produktion von Hurricanes und Spitfires nicht mit den Verlusten Schritt halten, und es gab nicht genug erfahrene Piloten, um die Getöteten zu ersetzen.

Im August hatten zwei deutsche Piloten ihre Bomben auf London abgeworfen, nachdem sie nachts vom Kurs abgekommen waren. Als Vergeltung bombardierte die RAF die Berliner Vororte und erzürnte Hitler. Hitler ordnete einen Strategiewechsel an und konzentrierte seine Angriffe auf London und andere Städte. Am ersten Tag des 7. Septembers nahmen 1.000 Flugzeuge der Luftwaffe an einem einzigen Angriff teil.

Indem die Nazis vom Zielflughafen auf die Bombardierung britischer Städte wie London (The Blitz) umstellten, gaben die Nazis der belagerten RAF endlich eine dringend benötigte Atempause – abweichend von ihrem Hauptziel, der Zerstörung der RAF, was geholfen hätte ihren umfassenderen Plan für eine Invasion Großbritanniens zu erleichtern.

Die Deutschen erlitten bei diesen Überfällen unhaltbare Verluste. Der entscheidende Moment kam am 15. September (heute als Battle of Britain Day gefeiert), als 56 feindliche Flugzeuge abgeschossen wurden, was der Luftwaffe einen tödlichen Schlag versetzte. Es wurde klar, dass die britische Luftwaffe noch lange nicht besiegt war; Die Luftüberlegenheit über Südengland blieb ein unerreichbares Ziel.

Joshua Levine ist Historiker und Autor, sein neuestes Buch The Secret History of the Blitz ist jetzt erschienen.

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Am 31. Oktober, nach 114 Tagen Luftkampf, räumte Deutschland eine Niederlage ein, nachdem es 1.733 Flugzeuge und 3.893 Mann verloren hatte. Die Verluste der RAF waren, obwohl sie schwer waren, weitaus geringer – 828 Flugzeuge und 1.007 Mann.

Die RAF hatte die Schlacht um den Himmel über Südengland gewonnen, Großbritannien im Krieg gehalten und die Möglichkeit einer deutschen Invasion ausgeschlossen.

Was ist, wenn…

Der Sieg der RAF in der Luftschlacht um England war in der Tat ein Wendepunkt im Zweiten Weltkrieg, der die deutsche Luftwaffe tödlich schwächte, Hitler einen psychologischen Schlag versetzte und den Grundstein für die Rückkehr der Alliierten nach Frankreich am D-Day 4 Jahre später legte.

Aber was wäre, wenn Großbritannien 1940 verloren hätte? Wäre Churchill kämpfend untergegangen? Hätte Großbritannien mit Hitler ein Friedensabkommen schließen können? Dan Snow untersucht…


Neun Gründe, warum die Alliierten die Luftschlacht um England gewonnen haben

Die berühmteste Luftschlacht der Geschichte, die Luftschlacht um England, war ein hart umkämpfter und verzweifelter Kampf, um Nazi-Deutschland zurückzuhalten. Nach den Luftangriffen gegen Großbritannien im Juni und Juli 1940 starteten die Deutschen am 8. August den ersten der intensiven Luftangriffe, die diese Schlacht kennzeichneten. Diese Angriffe sollten die Briten auf eine Invasion vorbereiten und scheiterten schließlich. Großbritannien und seine Verbündeten hielten die Flut zurück.

Wie haben sie angesichts der Macht der Luftwaffe gewonnen?


Viele historische Berichte über die Amerikanische Revolution, zumindest aus der Sicht der Geschichte der Vereinigten Staaten, konzentrieren sich auf die innerstaatlichen Errungenschaften in ihrem Kampf um die Unabhängigkeit. Zum Sieg in den Kolonien trugen jedoch zusätzlich nachteilige Faktoren auf der anderen Seite des Krieges bei. Chaotische britische Parteinahme und politische Unruhen im Inland führten beispielsweise zu militärischen Spannungen und Unzufriedenheit im Ausland. Eines der am meisten diskutierten Themen unter vielen Historikern ist die Rivalität zwischen General Sir Henry Clinton, dem damaligen Oberbefehlshaber der britischen Armee in Nordamerika, und seinem Untergebenen, dem bereits erwähnten General Charles Cornwallis.

Im Jahr 1881 verfasste der amerikanische Journalist Sydney Howard Gay einen Artikel mit dem Titel &ldquoWarum Cornwallis in Yorktown war&rdquo, der einige der Dramen aufzeichnete, die sich während der amerikanischen Revolution auf den höchsten Ebenen der britischen politisch-militärischen Beziehungen abspielten. Schwulen Ermittlungen werden auf dem Höhepunkt der Südkampagne fortgesetzt, als Premierminister Lord Frederick North und der britische Außenminister für die Kolonien, Lord George Germain, einen Marsch nach Süden auf die Carolinas anordneten. Cornwallis, der allgemein als meisterhafter Taktiker galt, hatte das Ohr des Premierministers und wurde mit der Kampagne beauftragt, während sein unmittelbarer Vorgesetzter, General Clinton, in New York zurückblieb.

Am Horizont zeichnete sich eine Katastrophe ab. North und Germain überschätzten die loyalistische Unterstützung im Süden, während Cornwallis und Clinton sich über strategische Ziele stritten. Earl Cornwallis schrieb einmal an den Premierminister, Clinton sei, in den Worten von Gay, "bestrebt, seine eigene Dummheit zu vertuschen".

Andere wiederum meinen, Clinton habe die Hilfe für Cornwallis aus reiner Bosheit verzögert. Unbemerkt von Clinton blockierte jedoch eine nahegelegene französische Flotte den Chesapeake während dieser kritischen Verzögerung, was zu einer Niederlage bei Yorktown und dem daraus resultierenden Zusammenbruch der Südkampagne führte.


Die zwei vergessenen Gründe, warum Hitler die Luftschlacht um England verloren hat

Die Luftschlacht um England zeigte Mängel im deutschen System und Stärken in dem der Briten, die sich anpassten, wenn sie mussten.

Zunächst legte die RAF die Harmonisierung für Hurricanes und Spitfires auf 600 Yards fest. In dieser Entfernung und da sowohl der Schütze als auch das Ziel mit über 300 Meilen pro Stunde unterwegs waren, waren Flugzeuge unglaublich schwer zu treffen. Außerdem muss man den Abfall der Kugeln während dieser Entfernung und die Streuung berücksichtigen, wenn sie an Genauigkeit verlieren. Vor diesem Hintergrund arbeiteten viele britische Piloten daran, sich zu nähern (200-300 Yards), bevor sie das Feuer eröffneten. Das Ergebnis waren viele verpasste Chancen.

Eine 600-Yard-Harmonisierung bedeutete, dass die Piloten, die bereit waren, in der Nähe zu arbeiten, ihre Geschütze nicht auf diese Entfernung ausgerichtet hatten, und der destruktivste Schusspunkt, der Konvergenz- oder Harmonisierungspunkt, lag 400 Meter vor dem Flugzeug, das sie hatten hat so hart gearbeitet, um sich aufzustellen. Die Piloten begannen inoffiziell, ihre Geschütze neu auszurichten, um auf 250 Yards zu harmonisieren, was die Genauigkeit und Effektivität der RAF-Jäger erhöhte.

Strategischer Wandel der Luftwaffe

Die Angriffe auf Flugplätze und Radaranlagen der RAF dauerten den ganzen August und bis in den September hinein an. Wütend darüber, dass die RAF noch einsatzbereit war, räumte Göring seine Einheiten auf. Er feuerte seine älteren Geschwaderkommandanten in Jagd-, Angriffs- und Bombengeschwadern und ersetzte sie durch junge, aufstrebende Stars. Adolf Galland widersetzte sich seiner Ernennung zum Kommandeur des JG 26, während Mölders bereitwillig die Führung des JG 51 übernahm. Für Göring war die Verlängerung des Konflikts, der sich fast zwei volle Monate näherte, das Ergebnis alter Männer, denen es an Energie und Tatkraft fehlte von jüngeren Männern. Es änderte das deutsche Schicksal nicht, da die RAF vom 26. August bis zum 6. September jeden Tag mehr Flugzeuge abschoss als sie verlor.

In der Nacht zum 24. August verlor ein deutscher Bomber den Anschluss an seine Formation und warf seine Nutzlast auf ein Wohngebiet in der City von London. In der folgenden Nacht schickte Churchill 80 Bomber, um Berlin anzugreifen. Entrüstet befahl Hitler Göring, diese persönliche Beleidigung des deutschen Stolzes zu rächen. Göring glaubte auch, dass dies den Rest des Fighter Command in den Himmel locken würde für eine große Schlacht, die die RAF gründlich zerstören und das britische Volk vollständig demoralisieren würde. Die strategische Verschiebung fand am 7. September statt.

Bis zu diesem Punkt in der Schlacht fügte das Fighter Command den Deutschen schwere Verluste zu, erlitt aber auch Verluste, die es nicht verkraften konnte. Bis zum 24. August hatte Dowding 80 Prozent seiner Geschwaderkommandeure verloren. Bis zum 6. September hatte das Fighter Command 295 Hurricanes und Spitfires verloren, 171 weitere wurden beschädigt, und 103 Piloten wurden getötet oder vermisst, weitere 128 wurden verwundet. Die RAF konnte ihre Operationen nicht mehr lange aufrechterhalten, da der deutsche Plan, eine Abnutzungsschlacht zu gewinnen, erfolgreich war. Am besorgniserregendsten war der Verlust der Piloten, da die britische Jagdflugzeugproduktion die Gefechtsverluste ausgleichen konnte. Aufgrund einer Kombination aus schlechter Intelligenz, Arroganz und Ignoranz glaubte Göring, dass die wahre Zahl der britischen Kämpfer etwa 300 betrug, als er den Adlertag startete.

Am 7. September 1940 begann die Luftwaffe, London nachts anzugreifen. Der anfängliche „Blitz“ würde 10 Tage dauern. Aufgrund des Mangels an Bordradar waren RAF-Kämpfer nachts wirkungslos, was die Verluste der Luftwaffe verringerte. Ohne individuelle Radarsysteme mussten die Jäger vom Boden aus eingevektort werden. Selbst dann lag es an der Fähigkeit eines Piloten, im Dunkeln zu sehen, um die feindlichen Flugzeuge zu erkennen. Der Einsatz von Nachtbombardements durch die Luftwaffe im September wurde teilweise unternommen, um britische Bürger zu terrorisieren und die Moral zu brechen.

Die RAF nutzte die Woche, um sich von massiven Verlusten zu erholen und sich neu zu formieren. Die wöchentlichen Verluste sanken von fast 300 Flugzeugen auf weniger als 150, und die plötzlich wiederauflebende RAF begann schnell, sich an der Luftwaffe zu rächen.

Zeitgleich mit der deutschen Zielverschiebung war der britische Taktikwechsel. Wing Commander Douglas Bader von 242 Squadron hatte den Verlust beider Beine überwunden und wurde zu einem der berühmtesten britischen Asse der Schlacht. Als freimütiger, dreister Mann befürwortete Bader eine Strategie, die er „Big Wing“ nannte. Dabei wurden, ähnlich der deutschen Strategie, mindestens drei Staffeln gleichzeitig in Angriff genommen. Dowding und Park lehnten die Theorie sofort ab und behaupteten, der Flügel brauchte zu lange, um sich nach dem Flug in die richtige Formation zusammenzusetzen. So kam Leigh-Mallory Bader zu Hilfe und tadelte seinen Kollegen und Vorgesetzten dafür, dass sie die Taktiken, die so viel Potenzial birgten, nicht nutzten. Leigh-Mallory gab Bader drei Staffeln – 19, 310 und Baders eigene 242 – die als Duxford Wing bekannt wurden.

Der Höhepunkt der Schlacht kam am 15. September. Kesselring schickte 400 Jäger und 100 Bomber nach London. Sie hatten 300 RAF-Jäger über Südengland gefunden, als 200 Jäger des mittlerweile fünf Geschwader starken Duxford Wing aus dem Norden eintrafen. Obwohl 60 deutsche Flugzeuge auf den RAF-Verlust von 26 abgeschossen wurden, ging die Bedeutung des Zusammenstoßes über den materiellen Aspekt hinaus. Deutschen Piloten war gesagt worden, dass die RAF für den Knockout-Schlag bereit sei, und Göring bekräftigte seine Überzeugung, dass England nur noch 50 Spitfires übrig habe. Flieger der Luftwaffe waren jedoch gleichzeitig auf 500 Jäger gestoßen. Sie wussten nicht, dass es ein Glücksspiel der RAF war, die jeden Kämpfer, den sie konnte, durcheinandergewirbelt hatte.

Ersetzen des meisterhaften Hugh Dowding

Die Kämpfe endeten nicht am 15. September, obwohl es bald als der Tag anerkannt wurde, an dem die Luftwaffe die Luftschlacht um England verlor. Die Operation Sea Lion, die geplante Invasion Großbritanniens, wurde von Hitler auf unbestimmte Zeit verschoben. London würde unter dem Blitz leiden, da die Bombenangriffe den ganzen Oktober über andauerten. Historiker nennen oft den 31. Oktober als das Datum, an dem die eigentliche Luftschlacht um England endete. Die Verluste der RAF betrugen 1.017 Flugzeuge und 537 Piloten im Fighter Command und 248 Flugzeuge und fast 1.000 Mann des Bomber- und Coastal Commands. Die Luftwaffe verlor 1.733 Flugzeuge und fast 3.000 Besatzungsmitglieder.

Nach der Schlacht wurde Hugh Dowding umgehend gefeuert und ging kurz darauf in den Ruhestand. Keith Park wurde ebenfalls entlassen. Sie wurden durch Sholto Douglas bzw. Leigh-Mallory ersetzt. Dies stellte die Verschiebung der britischen Taktik zu Big Wing dar. Dowding wurde als Teil der alten Garde angesehen. Bader und Leigh-Mallory hatten Dowding und Park genug auf die Schippe genommen, um ihre Leistung zu verderben. Leigh-Mallory und Sholto Douglas wurden als zukunftsorientierter angesehen. Nach seiner Pensionierung wurde Dowding zum Lord Dowding of Bentley Priory ernannt. Es war ein kleines Zeichen für einen Mann, der in einem entscheidenden Moment des Krieges einen phänomenal unwahrscheinlichen Sieg inszeniert hatte.

Trotz seines Widerstands gegen Big Wing hatte Dowding hervorragende Leistungen erbracht. Seine obsessiv gründliche Delegation von Befehlen und die Kontrolle von Befehls- und Kommunikationskanälen führte dazu, dass die RAF mit Präzision arbeitete. Das tadellos organisierte Radarsystem arbeitete mit einer uhrenähnlichen Effizienz, die selbst die Deutschen nicht glauben wollten. Dowding erwies sich auch im Umgang mit Flugzeugen und Piloten als meisterhaft. Er wusste, dass er nur über begrenzte Ressourcen verfügte, und er nutzte sie mit Bedacht. Er ließ den Deutschen nie genau wissen, wie viele Flugzeuge er hatte, und weigerte sich, einen Totalangriff zu starten, bis die Deutschen am 15. September dasselbe taten. Das Ergebnis dieser Aktion, seines größten Bluffs, war eine Dezimierung der deutschen Moral.

Dowding als Kommandant war besonnen und stoisch. Er geriet nicht in Panik und beging nicht zu früh zu viel, was die Briten sicherlich teuer zu stehen gekommen wäre. Dowdings Geduld und sein ausgezeichnetes Ressourcenmanagement, ein Spiegelbild seiner „Stuffy“-Persönlichkeit, gaben Großbritannien und der RAF jede Gelegenheit zum Triumph. Sein größter Fehler war seine Weigerung, Big Wing zu akzeptieren, und dem Parlament (dank Leigh-Mallory und Bader) schien es, als hätte Big Wing den entscheidenden Schlag versetzt. Während die Taktik sicherlich eine große Rolle bei der Erhöhung der deutschen Verluste spielte, scheinen Dowdings Beiträge leicht in Vergessenheit zu geraten. Die Realität ist, dass der Ausgang der Luftschlacht um England ohne Hugh Dowding möglicherweise dramatisch anders ausgefallen wäre.

Strategisches Versagen der Luftwaffe

Im nationalsozialistischen System war Hermann Göring nicht in der Lage, die Schuld zu akzeptieren. Göring versagte seinen Untergebenen und Piloten mit mangelnder Sorge und ineffektiver Kampfführung. Er kannte britisches Radar, da er in Calais stehen und die Türme von Dover mit bloßem Auge sehen konnte. Obwohl von seinen Piloten etwas anderes gesagt wurde, war er überzeugt, dass seine Flugzeuge noch vor den RAF-Jägern Einsatzgebiete erreichen könnten. Der falsche Umgang mit Radar kostete Göring das Überraschungsmoment und viele Flugzeuge.

Göring klammerte sich hoffnungslos an seine Bewunderung für die Bf-110, trotz der offensichtlichen Tatsache, dass einmotorige Jäger weit überlegen waren. Schließlich wurden Bf-110 von Bf-109 eskortiert, Jäger, die Jäger eskortierten. Dies zeigt, wie weit Göring von den Kämpfen entfernt war, verglichen mit Keith Park, der in seinem persönlichen Hurrikan Einsätze flog.

Ein weiterer Fehler der Luftwaffe war der Wechsel nach London als vorrangiges Ziel. Die Bombardierung der britischen Hauptstadt und anderer Großstädte durch die Luftwaffe verursachte ein großes Leid für die Zivilbevölkerung, aber auch eine dringend benötigte Atempause für die Verjüngung der RAF. Es war eine ungestüme Bewegung, die der RAF etwas Luft zum Atmen ließ.

Innovation und Anpassungsfähigkeit haben die Luftschlacht um England gewonnen

In der Zwischenzeit trafen die Briten taktische Entscheidungen, die ihrer Situation zugute kamen. Auf Geschwaderebene begannen RAF-Piloten, die von der Luftwaffe verwendete Finger-Four-Formation zu kopieren. Piloten arbeiteten daran, die Wettbewerbsbedingungen zu verbessern, indem sie die Harmonisierungspunkte ihrer Maschinengewehre änderten. Das Fangen eines feindlichen Flugzeugs mit einer Explosion am Harmonisierungspunkt ermöglichte maximalen Schaden bei minimalem Munitionsverbrauch.


Den USA den Krieg erklären

Hitler erklärt den Vereinigten Staaten am 11. Dezember 1941 von der Bühne der Krolloper aus den Krieg. Von Bundesarchiv – CC BY-SA 3.0 de

Am 11. Dezember 1941 erklärte Deutschland den Vereinigten Staaten den Krieg als Reaktion auf eine Reihe von Provokationen der Vereinigten Staaten, als sie noch neutral waren. Dies geschah 4 Tage nach dem 7. Dezember 1941, als das Imperium Japan seinen Überraschungsangriff auf Pearl Harbor startete.

Gemäß den Bedingungen des mit Japan unterzeichneten Antikomintern-Paktes war Deutschland verpflichtet, Japan zu Hilfe zu kommen, wenn ein Drittland Japan angreift, nicht aber, wenn Japan der Aggressor war. Trotzdem entschied sich die deutsche Regierung (Hitler), den Vereinigten Staaten den Krieg zu erklären.

Dies erwies sich sowohl für Churchill als auch für Roosevelt als Glücksfall, die sich bald auf eine Deutschland-First-Strategie einigten, die bedeutete, dass die Zerstörung Deutschlands Vorrang vor Japan hatte.


Planetare Vision

Die unbefestigten Straßen Russlands verwandelten sich im Herbstregen in Schlamm und Deutschlands Militärmaschinerie kam zum Stillstand. Damit wurde die Stärke Nummer eins der Bundeswehr neutralisiert: die Mobilität. Vielleicht hätte Hitler für dieses nicht so unvorhersehbare Ereignis vorher eine Autobahn bis nach Moskau bauen sollen.

Aktualisieren 16/03/2013: Neulich habe ich aus einem Dokumentarfilm erfahren, dass das Wetter bis Ende Juni 1941 nicht passte. Der Boden war vom Regen zu nass für die Panzer, so dass der griechische Streifzug sie nicht wirklich bremste.

Gerade als die Luftwaffe die Oberhand über die RAF gewann, mischte sich Hitler erneut zum Nachteil Deutschlands ein, indem er Göring befahl, britische Städte als Vergeltung für die britische Bombardierung Deutschlands zu bombardieren. Dadurch wurde die RAF lange genug entlastet, damit sie sich erholen konnte.

Hitlers Invasion in Großbritannien, die Operation Sea Lion, kam nie zustande, vielleicht wegen der Fähigkeiten der Royal British Navy oder vielleicht wegen seines eigenen unbändigen Drangs, nach Osten einzudringen.

Die Entscheidung, Großbritannien zu ignorieren, bedeutete, dass Deutschland kontinuierlich von britischen und später von amerikanischen Kampfflugzeugen aus dem Westen bombardiert wurde und schließlich ab 1944 eine Landfront gebildet wurde.

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Hitler hatte die Qualität, die wahnsinnig oder mutig genug war – nennen Sie es wie Sie wollen –, um es mit der Sowjetunion aufzunehmen. Es würde nur wenige andere Führer geben, die solch einen Ehrgeiz gehabt hätten.

Aber leider besaß Hitler auch die fatale Qualität einer überhöhten Sicht auf seine eigenen militärischen Fähigkeiten, vielleicht beeinflusst von seiner Zeit als Gefreiter im 1. Weltkrieg, und bestand darauf, jeden nur erdenklichen Aspekt des Krieges zu prägen.

Dank seiner Inkompetenz machte er kritische Fehler, die Deutschland den Krieg verlor. Rückblickend wäre es besser gewesen, wenn ihn, sagen wir, einer von Hitlers Generälen kurz nach der Eroberung Frankreichs hingerichtet hätte.


Notiz: Ich habe Grund 5 aktualisiert und am 30. Oktober 2012 einen abschließenden Absatz hinzugefügt.


Auftakt zur Schlacht von Stalingrad

In der Mitte des Zweiten Weltkriegs – nachdem sie im Frühjahr 1942 Gebiete in einem Großteil der heutigen Ukraine und Weißrussland erobert hatten, beschlossen die deutschen Truppen der Wehrmacht im Sommer dieses Jahres eine Offensive gegen Südrussland.

Unter der Führung des skrupellosen Staatschefs Joseph Stalin hatten die russischen Streitkräfte bereits einen deutschen Angriff auf den Westen des Landes erfolgreich abgewehrt – einen Angriff mit dem ultimativen Ziel, Moskau im Winter 1941/42 einzunehmen. Stalins Rote Armee hatte jedoch in den Kämpfen erhebliche Verluste erlitten, sowohl in Bezug auf Personal als auch auf Waffen.

Stalin und seine Generäle, darunter der zukünftige Führer der Sowjetunion, Nikita Chruschtschow, erwarteten einen weiteren Angriff der Nazis auf Moskau. Hitler und die Wehrmacht hatten jedoch andere Ideen.

Sie richteten ihr Augenmerk auf Stalingrad, weil die Stadt als Industriezentrum in Russland diente und unter anderem Artillerie für die Truppen des Landes produzierte. Die Wolga, die durch die Stadt fließt, war auch eine wichtige Schifffahrtsroute, die den westlichen Teil des Landes mit den fernen östlichen Regionen verband.

Letztendlich wollte Adolf Hitler, dass die Wehrmacht Stalingrad besetzte, da er seinen Wert für Propagandazwecke erkannte, da es den Namen Stalins trug. Aus ähnlichen Gründen verspürten die Russen ein besonderes Bedürfnis, es zu schützen.

Als Hitler verkündete, dass bei der Einnahme Stalingrads alle männlichen Einwohner der Stadt getötet und ihre Frauen deportiert würden, war die Bühne für einen blutigen, hart umkämpften Kampf bereitet. Stalin befahl allen Russen, die stark genug waren, ein Gewehr zu halten, um zur Verteidigung der Stadt zu den Waffen zu greifen.

Die 6. Armee der Wehrmacht begann ihren Angriff am 23. August 1942.


Wie die Luftwaffe die Luftschlacht um England verlor

Im Juli 1940 sah die Lage für Großbritannien düster aus. Deutschland hatte weniger als zwei Monate gebraucht, um in den größten Teil Westeuropas einzudringen und es zu erobern. Die schnelllebige deutsche Armee, unterstützt von Panzern und Stuka-Sturzkampfbombern, überwältigte die Niederlande und Belgien innerhalb weniger Tage. Frankreich, das 114 Divisionen hatte und Deutschland an Panzern und Artillerie zahlenmäßig überlegen war, hielt etwas länger aus, ergab sich aber am 22. Juni. Großbritannien hatte das Glück, seine sich zurückziehenden Expeditionstruppen von den Stränden von Dünkirchen abgezogen zu haben.

Großbritannien selbst war als nächstes dran. Das erste Ziel der Deutschen war es, die Luftüberlegenheit als Voraussetzung für die Invasion zu etablieren. Die Luftwaffe schätzte hochmütig, dass sie in vier Tagen das Fighter Command der Royal Air Force in Südengland besiegen und den Rest der RAF in vier Wochen vernichten könnte.

Piloten der 601st Squadron der RAF kriechen im August 1940 zu ihren Hurricanes.

Winston Churchill, der am 10. Mai die Nachfolge von Neville Chamberlain als Premierminister angetreten hatte, war entschlossen. In einer eindringlichen Rede vor dem Parlament erklärte er: „Wir werden an den Stränden kämpfen, wir werden auf den Landeplätzen kämpfen, wir werden auf den Feldern und auf den Straßen kämpfen, wir werden in den Hügeln kämpfen, wir werden uns niemals ergeben.“ #8221

Nicht alle stimmten Churchill zu. Appeasement und Defätismus waren im britischen Außenministerium weit verbreitet. Der Außenminister Lord Halifax glaubte, Großbritannien habe bereits verloren. Zu Churchills Wut sagte der Unterstaatssekretär für auswärtige Angelegenheiten, Richard A. “Rab” Butler, schwedischen Diplomaten in London, dass „keine Gelegenheit zum Abschluss eines Kompromissfriedens versäumt würde“, wenn es “on möglich wäre angemessene Bedingungen.”

Joseph P. Kennedy, US-Botschafter in Großbritannien, teilte dem Außenministerium am 31. Juli mit, dass die deutsche Luftwaffe befugt sei, die RAF “ außer Betrieb zu setzen.” In einer Pressemitteilung sagte Senator Key Pittman (D-Nev. ), Vorsitzender des Auswärtigen Ausschusses des Senats, erklärte: “Es ist kein Geheimnis, dass Großbritannien auf die Verteidigung völlig unvorbereitet ist und nichts die Vereinigten Staaten mehr zu geben haben, als das Ergebnis zu verzögern.” General Maxime Weygand , Oberbefehlshaber der französischen Streitkräfte bis zur Kapitulation Frankreichs, prognostizierte: “In drei Wochen wird England der Hals wie ein Huhn ausgewrungen.”

So kam es, dass die Ereignisse vom 10. Juli bis 31. Oktober – in der Geschichte als die Schlacht um England bekannt – für die Untergangspropheten überraschend kamen. Großbritannien hat gewonnen. Die RAF erwies sich in fast jeder Hinsicht als bessere Kampftruppe als die Luftwaffe. Die entscheidenden Faktoren waren britisches Können und Entschlossenheit, aber deutsche Fehler vor und während der Schlacht trugen wesentlich zum Ausgang bei.

Die deutsche Aufrüstung wurde am Ende des Ersten Weltkriegs durch den Versailler Vertrag verboten, aber die Flugzeugentwicklung ging unter dem Deckmantel der zivilen Luftfahrt weiter. Als Hitler 1933 an die Macht kam, verfolgte er offen die Militarisierung. Die Luftwaffe, 1935 offiziell als eigener Dienstzweig gegründet, war bald die größte Luftwaffe Europas und nach Meinung vieler auch die beste.

Deutsche Piloten verfeinerten ihre Fähigkeiten im Spanischen Bürgerkrieg. Zwischen 1936 und 1939 wurden sie als “Freiwillige” durch die Condor-Legion gedreht, um Francisco Franco und die Nationalisten zu unterstützen. They perfected techniques, tested their airplanes—including the Ju 87 Stuka dive bomber and the Bf 109 fighter—and gained experience.

America’s most famous aviator, Charles A. Lindbergh, toured German bases and factories in September 1938. “Germany now has the means of destroying London, Paris, and Prague if she wishes to do so,” Lindbergh wrote in a report to Kennedy in London. “England and France together have not enough modern war planes for effective defense or counterattack.”

A World War II era British propaganda poster shows a group of Spitfires shooting down German Heinkel 177s.

The Luftwaffe’s fearsome reputation was enhanced by the pushover German victories in Poland, the Netherlands, Belgium, and France. In July 1940, it was about twice the size of the RAF, but the critical measure was not gross numbers. Essentially, the Battle of Britain pitted the first-line fighters of RAF Fighter Command against the fighters, bombers, and dive bombers of two German air fleets. In that matchup, the German advantage was significantly greater.

Air Chief Marshal Hugh Dowding, commander of Fighter Command, said, “Our young men will have to shoot down their young men at the rate of five to one.”

The Luftwaffe was not as invincible as it looked. One of its fundamental weaknesses was unstable leadership. The commander in chief was Reichsmarschall Hermann W. Goering, a World War I ace and the successor, in 1918, to Manfred von Richthofen in command of Jagdgeschwader 1, the Flying Circus. He had become a fat, blustering caricature of himself. He had not kept up with changes in airpower and had little knowledge of strategy. Goering was prone to impulsive and erratic decisions. When Hitler intervened in the decision-making, which he did regularly, the results were even worse.

However, the Luftwaffe’s immediate problem in 1940 was that the subjugation of Britain was not the kind of mission it was prepared to perform. Its strength was Blitzkrieg, the short, fast “lightning war” in which the German Army, supported by Stuka air strikes, swept through Poland in 1939 and Western Europe in 1940. In both the Blitzkrieg and the war in Spain, the Luftwaffe’s forte was close air support of ground forces.

The officer corps was infatuated with the dive bomber. It had worked well for the Condor Legion in Spain, where pilots had difficulty hitting targets from high altitude. The dive bomber was accurate in putting bombs directly on compact targets, which predominated in Spain.

The foremost advocate of the dive bomber was Ernst Udet, another flamboyant flying ace from World War I. His friend Goering appointed him to be technical chief of the Luftwaffe, a position for which he was utterly unsuited. Udet insisted that every bomber have a dive bombing capability, which added weight and subtracted speed from numerous aircraft in development.

The Luftwaffe’s signature dive bomber was the Ju 87 Stuka, instantly recognizable with its inverted gull wings, sturdy fixed undercarriage, and wheel spats. It was enormously successful as a terror weapon in the Blitzkrieg. A wind-powered siren, used in diving attacks, contributed to the psychological effect.

Germany had no long-range bombers and would not field its first strategic bomber, the Heinkel 177, until 1944. What it had in 1940 was an assortment of twin-engine medium bombers, notably the slow-moving He 111 and Do 17. They had been adequate to supplement the Stuka on the continent, but they were out of their league in the Battle of Britain. The best of the German medium bombers was the Ju 88, which had better range and speed, but it was just coming into production at that time.

The Luftwaffe also had the Bf 110, nominally a twin-engine fighter. It had good speed and range, but it was not agile enough to take on RAF fighters. Germany might have done well to use it instead as a fighter-bomber—which it did later in the war—but it was rarely employed in that role in 1940.

Germany’s best airplane, and arguably the best airplane on either side, was Willy Messerschmitt’s masterpiece, the Bf 109 fighter. It packed a powerful engine into a small, sleek airframe and was the world’s most advanced fighter when it first flew in 1935. It went on to score more victories than any other aircraft in World War II. Its problem in 1940 was limited range. Flying from bases in France, it had only about 10 minutes of fighting time over London. It could not escort the bombers on deep penetration missions in Britain.

For the first time, the Luftwaffe faced a first-class opponent. The RAF had been established in 1918 as a separate military service and was reorganized in 1936 into Bomber, Fighter, Coastal, and Training Commands.

Two superb fighters would bear the brunt of the coming battle. The Hawker Hurricane was regarded as Fighter Command’s “workhorse.” It was teamed with a “thoroughbred,” the Supermarine Spitfire. In July 1940, the RAF had 29 squadrons of Hurricanes and 19 squadrons of Spitfires.

The Spitfire was one of the greatest fighters of all time. It had been introduced in 1936 but was still around to shoot down a German jet aircraft Me 262 in 1944. It became the symbol of the Battle of Britain. The Hurricane was larger and slower, but like the Spitfire, it could turn inside the Bf 109. Bf 109 pilots, if they could, attacked from altitude, which gave them an advantage.

The RAF had several force multipliers, the most important of which was radar. The official British term for it was “RDF,” for radio direction finding, before a changeover in 1943 to match the American usage of “radar.” Britain had no monopoly. The German Navy made limited use of radar. However, the incompetent Udet had rejected radar for the Luftwaffe in 1938 because it did not fit with his notions of air combat.

Dowding was an early champion of radar. Britain had a chain of 29 RDF stations along its southern and eastern coastlines. The radar was effective for more than 100 miles out. Once Luftwaffe formations crossed England’s coastline, the Royal Observer Corps began tracking them. The RAF knew when and where to respond, and could delay scrambling its fighters until the last moment.

Unbeknownst to Berlin, Britain had cracked the high-level German “Enigma” code. The intelligence product derived from these intercepts was called “Ultra.” It provided useful information about the Luftwaffe’s overall moves, but it did not add greatly to the day-to-day intelligence from other sources.

Yet another RAF force multiplier was high-octane fuel. When the war began, both the Luftwaffe and the RAF were using 87 octane aviation fuel. Beginning in May 1940, the RAF obtained 100 octane fuel from the United States and used it throughout the battle. It boosted the performance of the Merlin engines in the Hurricanes and Spitfires from 1,000 to about 1,300 horsepower.

Dowding—known as “Stuffy”—had been commander of Fighter Command since its founding in 1936. He was the oldest of the RAF senior commanders—intensely private, eccentric and obstinate, but a leader of exceptional ability. It was on his authority that the first British radar experiments with aircraft had been carried out. Dowding was unbending and thus not favored by the politicians in the Air Ministry.

Fighter Command, headquartered at Bentley Priory in the London suburbs, was organized to fight in four groups. The largest was 11 Group, covering southeastern England and the approaches to London. Its commander was Air Vice Marshal Keith R. Park, an excellent officer but, like Dowding, not attuned and responsive to the politicians.

To the immediate north was the area of 12 Group, covering the Midlands and East Anglia and commanded by Air Vice Marshal Trafford Leigh-Mallory. The other two groups had lesser roles—southwestern England was covered by 10 Group, and northern England and Scotland by 13 Group.

German officers gaze across the English Channel at the white cliffs of Dover.

Germany would employ two main air fleets. Luftflotte 2, with headquarters in Brussels, was commanded by Field Marshal Albert Kesselring. Its Bf 109 fighters were concentrated in Pas de Calais, across from Dover at the narrowest point of the English Channel. Luftflotte 2 also had bombers and fighters elsewhere in northern France and Belgium. Luftflotte 3, commanded by Field Marshal Hugo Sperrle from his headquarters in Paris, flew from bases in Normandy and Brittany.

Goering and his staff consistently underestimated the RAF. In early August 1940, Goering insisted that the British had no more than 400 to 500 fighters. In fact, Fighter Command on Aug. 9 had 715 ready to go and another 424 in storage, available for use within a day.

When France fell, Hitler ordered a strategic pause, believing the British would accept a dictated peace on his terms. The Luftwaffe mounted sporadic bomb raids on southern England and shipping in the Channel. However, in the official reckoning, the Battle of Britain began July 10 with a fighter engagement over the channel the Luftwaffe lost 13 aircraft and the RAF 10.

On July 16, Hitler ordered preparations started for Operation Sea Lion, an invasion of Britain. The German Navy said Sept. 15 was the earliest possible date it could be ready. On Aug. 1, Hitler ordered the Luftwaffe to “overpower the English Air Force,” which stood in the way of the invasion.

Goering assured Hitler, “The RAF will be destroyed in time for Operation Sea Lion to be launched by Sept. 15.” At first, the Luftwaffe regarded the entire RAF as the target and scattered its efforts for weeks before focusing on Fighter Command.

Finally recognizing the value of the radar sites, the Luftwaffe tried to destroy them, but did so by aiming bombs at the radar towers, which were easy to replace and almost impossible to hit. The radar site buildings where the trained operators worked would have been easier targets but were seldom attacked. In yet another mistake, Goering told the Luftwaffe to ignore the radar sites and strike at other targets.

The RAF lost 58 airplanes in July, but the full fury of the battle was yet to come. With great fanfare, Goering declared Aug. 13 to be Adler Tag (Eagle Day), on which he launched 1,485 sorties against Britain. “Within a short period you will wipe the British air force from the sky. Heil Hitler,” he said in a message to the air fleets.

Among those impressed by the German claims was Kennedy, who wired President Roosevelt, “England will go down fighting. Unfortunately, I am one who does not believe that it is going to do the slightest bit of good.”

On Aug. 15, Goering ordered a maximum effort from his air fleets. They flew more than 2,000 sorties that day, the most of any day during the Battle of Britain. The German high command claimed 99 RAF fighters destroyed in the air. In actuality, the RAF lost 34 fighters while shooting down 75 German airplanes. The fighting on Aug. 19 was only slightly less intense.

RAF Bomber Command regularly attacked targets on the Continent, flying 9,180 sorties between July and October. This had the effect of freezing some German fighters in place for air base defense, limiting the number that could be committed to the attack on Britain.

A civilian aircraft “spotter” scans the skies around St. Paul’s Cathedral in London, searching for incoming German airplanes. (Photo courtesy National Archives)

Bad weather caused a lull in the fighting Aug. 19 to 23. It was a much-needed respite for both sides. When the battle resumed Aug. 24, the Luftwaffe changed tactics and concentrated its force on 11 Group airfields.

What the Germans really wanted was to lure the RAF fighters up for air battles, which the Bf 109 pilots believed they would win. Park and Dowding, however, refused to respond to Luftwaffe fighter sweeps. They went after the German bombers instead.

The Stuka had made its reputation in the Blitzkrieg under conditions of German air supremacy. It was far less fearsome with Spitfires and Hurricanes on its tail. The Stuka’s top speed was 230 mph (compared to more than 350 for the Spitfire), and it was even slower and more vulnerable when diving to deliver bombs.

“Due to the speed-reducing effect of the externally suspended bomb load, she only reached 150 mph when diving,” said German ace Adolf Galland, who was no admirer of the Stuka. The RAF laid such punishment on the Stuka that Goering on Aug. 19 withdrew it “until the enemy fighter force has been broken.”

The attacks continued relentlessly. On average, the Luftwaffe sent 1,000 airplanes a day, and seldom fewer than 600. On Aug. 30 to 31, more than 1,600 came. The worst day for Fighter Command was Aug. 31 when it lost 39 aircraft and 14 pilots. Most days the Luftwaffe’s losses were even heavier than the RAF’s, but the production of Hurricanes and Spitfires was no longer keeping up with losses, and there were not enough replacements for the experienced pilots who had been killed.

Some pilots scrambled six times a day. Civilian teams from Hawker and Supermarine joined RAF ground crews, working to get damaged Hurricanes and Spitfires ready to fly again.

The British people look back on this part of the battle as “the desperate days.” Looking back later, Churchill said, “In the fighting between Aug. 24 and Sept. 6, the scales had tilted against Fighter Command.”

Just as things were looking grim, Hitler made a critical mistake. He changed Luftwaffe targeting. In August, two German pilots who had flown off course on a night mission dropped their bombs on London. The RAF bombed the Berlin suburbs in reprisal. Germans were shocked and outraged, having been assured by Hitler and Goering that their capital was safe from British bombers. An enraged Hitler on Sept. 5 ordered a change in basic strategy, shifting the Luftwaffe’s focus of attack from British airfields to the city of London.

That took the pressure off Fighter Command at a critical time. RAF fighter losses fell below the output of replacements. In diverting the offensive from the RAF, the Germans had lost sight of the valid assumption with which they had begun: The key objective was destruction of the RAF. Otherwise, the Sea Lion invasion would not be possible.

The Luftwaffe had one massive shot left. On Sept. 15, Germany threw about 400 bombers and 700 fighters into an all-out attack on Britain. In the middle of the afternoon, Park committed the last of his reserves. Every airplane that 11 Group could put in the air was engaged.

Es war genug. RAF pilots shot down 56 Luftwaffe aircraft, and many others limped back to their bases in France with major damage or went down in the Channel. The RAF lost 28. Never again would the Luftwaffe come against Fighter Command in such strength.

Today, the nation celebrates Sept. 15 as “Battle of Britain Day.”

Both sides gradually came to the realization that the Luftwaffe’s attempt to destroy the RAF had failed. On Sept. 17, Hitler postponed Operation Sea Lion until further notice. This was no doubt a great relief to the German Navy, which was not prepared to carry out an invasion. On Oct. 31, the British Defense Committee agreed that the danger of invasion had become “relatively remote.”

That date is commemorated as the end of the Battle of Britain.

However, it was not yet clear to all that the Luftwaffe had failed. The Nov. 10 Boston Sunday Globe published its version of an interview with Kennedy, quoting him as having declared, “Democracy is finished in England.” Kennedy denied having said it, but the reporter, Louis Lyons, had a witness to back him up. Kennedy was finished as ambassador and as a player in the Roosevelt Administration. He submitted his resignation that month.

Both sides had taken heavy losses, although claims during the battle of enemy aircraft shot down were later shown to be excessive. In all, the RAF lost 1,547 airplanes—1,023 from Fighter Command, 376 from Bomber Command, and 148 from Coastal Command. German losses were even higher—a total of 1,887, of which 650 were Bf 109s and 223 were Bf 110s.

More than half of the German aircraft destroyed were shot down by Hurricanes. Whenever possible, the RAF had sent Spitfires to fight the Bf 109s and used Hurricanes against German bombers—but the Hurricanes had downed their share of fighters, too.

Rescue workers search frantically for victims amid the wreckage of a London street during the Blitz, which began as the Battle of Britain came to an end.

(Photo by Bruce Chavis via Warren Thompson)

At the end of the Battle of Britain, Fighter Command had slightly more airplanes than it did at the start. Surging British industry produced replacements at an encouraging rate. Fighter Command also had more pilots than in July, but had taken terrible losses in its most experienced airmen. The German aircraft industry was unable to surge its production, and between August and December 1940, Luftwaffe fighter strength fell by 30 percent and bomber strength by 25 percent.

Later, in a speech to the Canadian Parliament, Churchill recalled Weygand’s prediction from June 1940 that England would “have her neck wrung like a chicken” in three weeks. “Some chicken,” Churchill said. “Some neck.”

The Battle of Britain was over, but the sustained bombing of British cities—”the Blitz”—was just beginning. Hitler’s motives for the Blitz are not clear. It killed more than 40,000 civilians and destroyed a vast number of buildings, to no strategic purpose.

Meanwhile, Berlin turned to a new objective. Hitler in December ordered his forces to prepare for Operation Barbarossa, the invasion and destruction of Russia. Goering was once again optimistic. The Luftwaffe, he promised, would shoot down the Red Air Force “like clay pigeons.” The rest is history.

John T. Correll was editor in chief of Luftwaffe Magazine for 18 years and is now a contributing editor. His most recent article, “Billy Mitchell and the Battleships,” appeared in the June issue.


Could the 6th army have been saved?

News of the German divisions' encirclement under Paulus was a severe blow to Hitler, and he ordered an immediate attack to relieve the encircled forces in Stalingrad. Goering intervened and believed that the Luftwaffe or German air force could re-supply Paulus’ army. Goering promised Hitler that he would supply the Germans in Stalingrad with all that was needed. In the end, the Luftwaffe’s efforts to supply the besieged forces were utterly inadequate. It has been estimated that the German air force only dropped one-quarter of the material and the food that the German soldiers needed to fight and survive in the Russian Steppe during the winter.

The failed Luftwaffe efforts to supply German soldiers caused morale in the city to fall. Many German officers even argued that they should surrender. On December 19th, the gifted German General Eric von Manstein and a significant German division attempted to reach Stalingrad. Operation Winter Storm was initially successful, despite it occurring during the depths of winter.

Von Man stein’s forces came within thirty kilometers of the besieged Germans, but Paulus refused to break out and link up with the relief forces. He possibly could have saved some of his troops. However, this would have required him to disobey Hitler’s explicit orders. In the end, he refused to do so, and the opportunity was lost. If Hitler had allowed his generals more flexibility, Von Paulus could have saved some of his divisions from complete annihilation. [20]


PLEASE NOTE – This lesson was aimed at Key Stage 3 but should be capable of being used with minimal adaptation with Y6 at Key Stage 2 and Key Stage 4 too. Zum Junior/Primary Subscribers you can betreten this in the KS2 Second World War section of the site.

This active lesson on the Battle of Britain starts with a puzzling conundrum which pupils have to explain by the end of the lesson using 3 key learning strategies: gallery – the unfolding of clues in a differentiated way explanation builder (using the US technique of opening Up the Text) and spanner in the works. The accompanying PowerPoint provides carefully-chosen range of clues in two batches to create cognitive tension. The lesson finishes with pupils having to create a 60 word Wikipedia entry showing that they can link and prioritise.