Zwei 11.500 Jahre alte Säuglingsgräber in Alaska gefunden

Zwei 11.500 Jahre alte Säuglingsgräber in Alaska gefunden

Ein neues Papier, das in den Proceedings of the National Academy of Sciences veröffentlicht wurde, hat die Entdeckung der jüngsten bekannten menschlichen Überreste angekündigt, die jemals in der Arktis gefunden wurden – zwei Eiszeitbabys, die vor mehr als 11.000 Jahren in Alaska begraben wurden. Die Entdeckung beleuchtet die alten Bestattungspraktiken in der Region und bietet einen einzigartigen Einblick in die kulturellen Praktiken der frühen Bewohner Nordamerikas.

Ben Potter, Anthropologe an der University of Alaska Fairbanks, leitete die Forschung in Zusammenarbeit mit lokalen und regionalen indigenen Organisationen. Der neue Fund wurde an der Stelle einer früheren Ausgrabung im Jahr 2010 in der Region des Upward Sun River in Zentralalaska gemacht, wo zuvor die eingeäscherten Überreste eines 3-jährigen Kindes gefunden worden waren.

Es wird angenommen, dass die Stätte des Upward Sun River von den Denali bewohnt wurde, die vor 12.000 bis 6.000 Jahren, gegen Ende des Pleistozäns, das oft als letzte Eiszeit bezeichnet wird, Zentralalaska bewohnten.

Ben Potter und sein Kollege Joshua Reuther graben das Begräbnis zweier Säuglinge am Upward Sun River in Alaska aus. Bildnachweis: Ben Potter

Die Überreste der beiden Babys wurden in einer Grube unter einer Feuerstelle in einem Saisonhaus gefunden, in dem der 3-Jährige gefunden worden war. Experten behaupten, dass das erste Kind kurz nach der Geburt starb und das andere ein spätgeborener Fötus war. Es ist möglich, dass es Zwillinge waren. Beweise deuten darauf hin, dass sie in aufrechter Position zusammengerollt, eingewickelt und mit rotem Ocker bedeckt waren.

In der Grube fanden Archäologen Grabbeigaben, bestehend aus Projektilspitzen und geschärften Steinen, die mit rotem Ocker bedeckt waren, Geweihstangen, die mit geschnitzten Linien verziert waren, sowie Überreste von Pflanzen und Tieren, darunter lachsähnliche Fische und Erdhörnchen.

Geschossspitzen aus Stein und verzierte Geweihstangen aus der Grabgrube in Alaska. Bildnachweis: Ben Potter

"Die Todesfälle ereigneten sich im Sommer, einer Zeit, in der die regionale Ressourcenfülle und -vielfalt hoch war und der Ernährungsstress gering sein sollte, was auf höhere Sterblichkeitsraten hindeutet, als nach unserem derzeitigen Verständnis der Überlebensstrategien dieser Zeit zu erwarten ist", schreiben die Autoren .

Die Stätte und ihre Artefakte bieten neue Einblicke in die Bestattungspraktiken und andere selten erhaltene Aspekte des Lebens der Menschen, die die Gegend vor Tausenden von Jahren bewohnten, einschließlich ihres Umgangs mit den jüngsten Mitgliedern ihrer Gesellschaft, wie sie den Tod und die Bedeutung von Ritualen sahen mit ihr verbundenen.

Es ist jedoch auch ein Rätsel: Warum wurden die beiden Säuglinge unversehrt begraben, während das dritte Kind eingeäschert wurde? Archäologen haben vorgeschlagen, dass es sich um einen saisonalen Unterschied handeln könnte oder dass sie die Toten je nach Alter unterschiedlich behandelt haben. Eine andere Theorie besagt, dass ein prominentes Familienmitglied abwesend gewesen sein könnte, als der Dreijährige starb, was die Familie veranlasste, eine einfachere Einäscherung zu wählen.

„Vor diesen Funden hatten wir wirklich keine Beweise für diese Facette der Siedlungs- und Traditionssysteme der frühen Amerikaner, die einst dieses Gebiet bewohnten“, sagt Potter. „Dies sind neue Fenster in den Lebensstil dieser alten Völker.“

Ausgewähltes Bild: Paläo-Indianer begraben den Verstorbenen. Gemälde von Frank Weir ( Texas jenseits der Geschichte )


    Die DNA des alten Säuglings enthüllt neue Hinweise darauf, wie Amerika bevölkert wurde

    Ihre 11.500 Jahre alten Überreste legen nahe, dass alle amerikanischen Ureinwohner ihre Vorfahren auf dieselbe Gründungspopulation zurückführen können.

    Vor rund 11.500 Jahren starben an einem Ort, der heute Upward Sun River heißt, in der Region, die seither Alaska heißt, zwei Mädchen. Der eine war ein Fötus im Spätgeborenenalter, der andere, wahrscheinlich ihre Cousine, war sechs Wochen alt. Sie waren beide mit rotem Ocker bedeckt und in einer runden Grube begraben, zusammen mit Jagdwaffen aus Knochen und Geweih. „Die Bestattungszeremonie war Absicht“, sagt Ben Potter von der University of Alaska in Fairbanks, der 2013 ihre Skelette freilegte. „Das waren sicherlich Kinder, die sehr geliebt wurden.“

    Jetzt, mehrere Jahrtausende nach ihrem kurzen Leben, sind diese Säuglinge wieder wichtig geworden. In ihrer DNA hat Potters Team Hinweise darauf gefunden, wann und wie die ersten Völker nach Amerika kamen.

    Sie taten dies aus Ostasien – so viel ist klar. Heute werden Russland und Alaska durch die Gewässer der Beringstraße getrennt. Aber vor Zehntausenden von Jahren, als der Meeresspiegel niedriger war, wurde diese Kluft durch zusammenhängendes Land überbrückt, Hunderte von Kilometern breit und mit Wäldern und Wiesen bedeckt. Das war Beringien. Es war eine raue Welt, aber man konnte sie durchqueren – und die Leute taten es.

    Die Babys des Upward Sun River, die von der lokalen indigenen Gemeinschaft Xach'itee'aanenh T'eede Gaay" (Sonnenaufgangs-Mädchen-Kind) und "Yełkaanenh T'eede Gaay" (Dawn Twilight Mädchen-Kind) genannt wurden, wurden bei . gefunden ein entscheidender Punkt auf dieser Route. Nur wenige menschliche Überreste wurden aus einem so nördlichen oder westlichen Teil Amerikas oder aus einer so alten Zeit gefunden. „Es ist schwer zu beeindrucken, wie selten sie sind“, sagt Potter. „Das Fenster in die Vergangenheit, das diese Kinder bieten, ist unbezahlbar.“

    Durch die Analyse des Genoms des älteren Säuglings haben Potter und seine Kollegen, darunter José Víctor Moreno Mayar und Lasse Vinner, gezeigt, dass sie zu einer bisher unbekannten Gruppe alter Menschen gehörte, die sich von allen bekannten amerikanischen Ureinwohnern in Vergangenheit und Gegenwart unterscheiden. Das Team hat sie die alten Beringianer genannt.

    „Wir hatten immer vermutet, dass diese frühen Genome uns wichtige Geschichten über die Vergangenheit erzählen könnten, und sie enttäuschten sicherlich nicht“, sagt Jennifer Raff von der University of Kansas, die nicht an der Studie beteiligt war.

    Durch den Vergleich des Genoms von Xach’itee’aanenh T’eede Gaay mit dem anderer Gruppen zeigte das Team, dass die alten Beringer und andere Ureinwohner Amerikas von einer einzigen Gründungspopulation abstammen, die sich vor etwa 36.000 Jahren von anderen Ostasiaten abspaltete. Sie wurden vor 22.000 bis 18.000 Jahren vollständig getrennt und teilten sich dann selbst in zwei Zweige. Einer führte zu den alten Beringern. Der andere führte zu allen anderen amerikanischen Ureinwohnern, die sich in den Rest Amerikas ausdehnten. Die amerikanischen Ureinwohner teilten sich dann vor 14.600 und 17.500 Jahren in zwei weitere Hauptlinien auf – eine nördliche und eine südliche.

    Diese Geschichte unterstützt eindeutig die sogenannte Beringsche Stillstandshypothese, „die lange Zeit die vorherrschende Erklärung dafür war, wie Menschen Amerika ursprünglich bevölkerten“, sagt Raff. Dieses Szenario besagt, dass sich die Vorfahren der amerikanischen Ureinwohner von anderen Ostasiaten zu einer Zeit trennten, als Eis die nördliche Hemisphäre erstickte. Das führte dazu, dass sie für Jahrtausende irgendwo außerhalb Amerikas gestrandet und isoliert waren, denn ihre Bewegungen nach Osten wurden von einem riesigen Eisschild blockiert, der einen Großteil Nordamerikas bedeckte. Erst als dieses Blatt vor etwa 15.000 Jahren zu schmelzen begann, konnten sie beginnen, die Westküste Amerikas hinunter zu wandern.

    Das Genom von Xach’itee’aanenh T’eede Gaay verankert diese Erzählung in der Zeit und legt nahe, dass der jahrtausendelange Boxenstopp vor 14.000 bis 22.000 Jahren stattfand. Es heißt jedoch nicht wo diese frühen Völker standen still.

    In einem Szenario machten sie in Beringia selbst eine Pause und teilten sich dort in zwei Linien auf. Einer, die alten Beringier, blieben stehen. Der andere schaffte es schließlich weiter nach Osten und Süden und brachte die anderen Indianer hervor. Wenn das richtig ist, „gab es nur eine einzige Migration von Menschen aus Asien, die die Neue Welt bevölkerten“, sagt Connie Mulligan von der University of Florida. Sie und andere haben weitere Beweise für diese Idee gefunden, aber „diese Studie liefert das letzte Stück, das benötigt wird, um zu beweisen, dass es nur eine einzige Migration gab“, sagt sie.

    Aber Potter bevorzugt ein alternatives Szenario, in dem der Stillstand weiter hinten in Nordostasien stattfand und sich die alten Beringer dort von anderen Indianern trennten. Beide Gruppen dann unabhängig reiste nach Beringia und später nach Amerika, vielleicht auf anderen Wegen oder vielleicht zu anderen Zeiten.

    Teilweise hängt diese Debatte von einer umstrittenen archäologischen Stätte in den Bluefish Caves im kanadischen Yukon-Territorium ab. Eine kürzlich durchgeführte Studie besagt, dass die Tierknochen der Fundstelle, die Spuren menschlicher Schnitte zu tragen scheinen, 24.000 Jahre alt sind. Raff akzeptiert die Bluefish-Beweise, die Potter nicht tut. Wenn die Spuren wirklich von Menschen gemacht wurden und wirklich so alt sind, müssen die Leute zu diesem Zeitpunkt in Beringia gewesen sein und wahrscheinlich dort eine Pause gemacht haben. Wenn sie es nicht sind. der Fund schließt beide Hypothesen nicht wirklich aus.

    So oder so können beide Szenarien jetzt mit zukünftigen Daten von entweder alter DNA oder archäologischen Funden getestet werden. Und beide Szenarien sprechen gegen eine aufsehenerregende Studie aus dem letzten Jahr, die behauptete, dass sich vor 130.000 Jahren Hominiden in Nordamerika aufhielten, basierend auf den Knochen eines Mastodon, der angeblich mit nahegelegenen Steinwerkzeugen geschlachtet worden war. „Da bin ich sehr skeptisch“, sagt Potter. „Frühmoderne Menschen sind zu diesem Zeitpunkt noch nicht einmal außerhalb Afrikas, also redest du von einem Denisova-Menschen, ich weiß es nicht? Und es gibt keine Denisovaner im Umkreis von 10.000 Meilen um diese Stätte.“

    Es ist auch unklar, was aus den alten Beringern wurde. Sie haben keine offensichtlichen direkten Nachkommen, und die Menschen, die derzeit am Upward Sun River leben – die Athabascans – stammen von einer der anderen Gruppen der amerikanischen Ureinwohner ab. Es ist möglich, dass die Athabascans Spuren der alten Beringischen Vorfahren tragen, aber es ist schwer zu sagen, ohne ihre Genome zu analysieren.


    Die DNA des alten Babys enthüllt einen völlig unbekannten Zweig des Stammbaums der amerikanischen Ureinwohner

    Ein vor 11.500 Jahren begrabenes Baby aus Alaska hat Wissenschaftler auf einen vergessenen Zweig des Stammbaums der amerikanischen Ureinwohner aufmerksam gemacht. Die DNA dieses Kindes ist genetisch älter als die der Vorfahren der modernen amerikanischen Ureinwohner – sie muss also von einer bisher unbekannten, noch früheren Population stammen, heißt es in der Studie.

    Durch die Analyse des Genoms des Säuglings fanden Forscher der University of Alaska Fairbanks und der University of Copenhagen heraus, dass alle alten amerikanischen Ureinwohner ihren Ursprung in Ostasien haben, sich der Stammbaum jedoch vor etwa 20.000 Jahren verzweigte. Eine Gruppe – die Gruppe des Säuglings, die jetzt die alten Beringer genannt wird – lebte im gefrorenen Norden und verschwand schließlich. Der andere zog nach Süden und spaltete sich vor etwa 15.000 Jahren erneut in zwei verschiedene Populationen, die Nord- und Südamerika bevölkerten.

    Die groben Züge dieser Geschichte kannten wir bereits: Urmenschen aus Sibirien überquerten wahrscheinlich vor 15.000 Jahren die Bering-Landbrücke nach Alaska. Diese alten Menschen verbreiteten sich dann und brachten die meisten indigenen Völker Amerikas hervor. Die heutige Studie, veröffentlicht in der Zeitschrift Natur, hilft dabei, mehr Details über die genetischen Ursprünge der amerikanischen Ureinwohner auszufüllen – und enthüllt eine neu entdeckte Gruppe alter Menschen.

    „Wenn Sie zu Weihnachten nach alter DNA fragen könnten, würden Sie danach fragen“, sagt Joshua Schraiber, Populationsgenetiker an der Temple University, der nicht an der Studie teilgenommen hat. „Damit hat man damals einen viel besseren Einblick in die Bevölkerungsstruktur.“

    Im Jahr 2010 entdeckten Archäologen unter der Leitung von Ben Potter von der University of Alaska Fairbanks unerwartet die alten, eingeäscherten Überreste eines dreijährigen Kindes an einer archäologischen Stätte in Zentralalaska, dem Upward Sun River. Etwa einen Meter unter der Feuerstelle wurden auch zwei Kleinkinder in einer kreisrunden Grube mit Grabbeigaben, darunter Klingen und Jagdwerkzeug, begraben. Die heutige Studie beinhaltet DNA, die aus einem der Babys extrahiert wurde, die 2013 in dieser Grube gefunden wurden.

    Die Ausgrabung eines der alten Säuglinge, die am Standort Upward River Sun in Alaska begraben wurden. Foto von Ben Potter

    Aus ihren Knochen schätzten die Forscher, dass eines der Säuglinge in der Grabgrube etwa sechs Wochen alt war, als es starb, und das andere wahrscheinlich tot geboren wurde. Die Radiokarbon-Datierung ergab, dass alle drei ungefähr 11.500 Jahre alt waren. „Wir haben großes Glück, dass diese erhalten bleiben“, sagt Potter. "Wir behandeln sie sehr respektvoll und lassen sie auf beispiellose Weise einen Einblick in ihre Vorgeschichte, Vergangenheit und Lebensweise geben."

    Jetzt hat ein Team von Wissenschaftlern unter der Leitung des alten DNA-Spezialisten Eske Willerslev von der Universität Kopenhagen das komplette Genom des sechs Wochen alten Säuglings mit dem Namen „Xach'itee'aanenh T'eede Gaay“ (Sonnenaufgangsmädchen) sequenziert. von der lokalen indigenen Gemeinschaft. Die DNA der anderen Kinder war für eine vollständige Sequenz zu stark abgebaut, obwohl es genug gab, um festzustellen, dass die beiden zusammen begrabenen Babys möglicherweise Cousins ​​waren.

    Durch den Vergleich des Genoms des alten Säuglings mit denen anderer alter und moderner Menschen konnte das Team rekonstruieren, wie es in den menschlichen Stammbaum passt. Sie entdeckten, dass dieses Kind mit der Gründungspopulation der amerikanischen Ureinwohner verwandt war, die aus Sibirien stammte.

    Das Hinzufügen dieses neuen Hinweises zu Computersimulationen der Bevölkerung Nordamerikas half dem Team, die Zeitleiste zu konkretisieren – von der sie jetzt vermuten, dass sie ungefähr so ​​​​lautet: Vor etwa 36.000 Jahren in Nordostasien begannen die Vorfahren der modernen amerikanischen Ureinwohner, sich von den asiatischen Vorfahren abzuspalten . Sie vermischten sich weiter und tauschten Gene mit anderen asiatischen Populationen bis vor etwa 25.000 Jahren, als sie genetisch vom Rest Asiens abgeschnitten wurden.

    Hier wird es etwas trüb: Die heutige Studie zeigt, dass sich die alten Beringer vor rund 20.000 Jahren von den Vorfahren der modernen amerikanischen Ureinwohner abzweigten. Aber die Forscher wissen nicht, wo genau diese Spaltung der alten Beringen stattgefunden hat: Sie könnte in Sibirien gewesen sein. Wenn ja, dann wanderten die beiden Populationen getrennt in die Neue Welt aus. Es ist jedoch auch möglich, dass eine einzelne Gründungspopulation nach Beringia eingewandert ist und dort lange genug verweilt hat, damit sich die beiden Linien verzweigen. Die alten Beringer blieben dann im eisigen Norden, und die Vorfahren der modernen Ureinwohner Amerikas zogen nach Süden, um schließlich Nord- und Südamerika zu bevölkern.

    Die Ergebnisse zeigen, dass selbst ein neues Genom unser Verständnis der alten Menschheitsgeschichte umgestalten kann, sagt Joshua Akey, Professor für evolutionäre Genomik an der Princeton University, der nicht an der Forschung beteiligt war. „Es zeigt die Macht der alten DNA – wie viel von unserer Geschichte in unserer DNA geschrieben ist.“

    Diese beiden Hypothesen müssen noch mit Archäologie, Genetik und neuen menschlichen Überresten getestet werden – wenn sie entdeckt werden. „Dies öffnet nur Türen, die kaum jemals geöffnet werden, um die alte Vergangenheit auf echte, bedeutungsvolle Weise zu verstehen“, sagt Potter. „Es ist alles ein wesentlicher Bestandteil der menschlichen Erfahrung. Aber ich muss sagen, ich hätte nicht erwartet, dass es so reich und lohnend sein würde, wie es bisher war.“


    Vor 11.500 Jahren fischten Nordamerikaner Lachs

    Forscher, die 11.500 Jahre alte Fischgräten untersuchen, haben den ältesten Beweis für die Lachsfischerei in Nordamerika entdeckt. Ihren Erkenntnissen zufolge, die diese Woche in den Proceedings of the National Academy of Sciences veröffentlicht wurden, wurden Lachslaichläufe bis zum Ende der letzten Eiszeit eingerichtet. 

    Paläoindianer gelten traditionell als Großwildjäger, obwohl ihre Verwendung von Fischen und anderen Ressourcen aufgrund des Mangels an erhaltenen Überresten schwer zu bestimmen war. Heutzutage wandern Millionen von Lachsen aus dem Meer, um in ihren Geburtsflüssen und -seen zu laichen (und zu sterben). Aber viele dieser Flüsse waren früher durch Gletschereis blockiert, was die Verbreitung von Lachsen stark einschränkte. Möglicherweise gab es jedoch ein potenzielles Gletscherrefugium: Beringia, die weitgehend eisfreie Landbrücke zwischen Asien und Alaska.

    Nun wurden 11.500 Jahre alte Fischgräten am Upward Sun River im Inneren Alaskas, etwa 1.400 Kilometer (870 Meilen) flussaufwärts von der Küste entdeckt. Der Standort liegt 50 Kilometer (31 Meilen) flussabwärts von der modernen Grenze der großen Laichgebiete. Aufgrund des Aussehens der Wirbel glauben Forscher, dass es sich um Lachse der Gattung handelt Oncorhynchus. Sie erholten sich 308 Oncorhynchus Proben und die eingeäscherten Überreste eines dreijährigen Kindes aus dem zentralen Herd eines Wohnhauses. 40 Zentimeter (16 Zoll) unter der Feuerstelle wurde eine Doppelkinderbestattung mit Grabbeigaben gefunden. Und weitere 29 fragmentierte, meist verbrannte Lachsexemplare wurden in der Grubenfüllung gefunden. 

    Durch die Durchführung alter DNA-Analysen (aDNA) an zwei der unverbrannten Wirbel identifizierte ein Team um Carrin Halffman von der University of Alaska Fairbanks den Fisch als Kumpellachs (Oncorhynchus keta). Das Team führte auch stabile Isotopenanalysen an einem der Wirbel durch und stellte fest, dass der Lachs aus dem Meer flussaufwärts gewandert war. Die Isotopenverhältnisse von Kohlenstoff und Stickstoff sind in Meeren normalerweise höher als bei Süßwasserkonsumenten. 

    Die Lage der Überreste – an den Rändern des modernen Lachslebensraums – lässt vermuten, dass Lachslaichwege mindestens schon am Ende der letzten Eiszeit angelegt wurden. Diese Überreste sind auch älter als alle bekannten menschlichen Verwendungen von Lachs in Nordamerika –, was darauf hindeutet, dass Lachs ein Faktor bei der menschlichen Expansion in die nordwestliche Region des Kontinents gewesen sein könnte.


    Upward Sun River Stratigraphie, Chronologie und aDNA- und stabile Isotopenknochenproben. CM. Halffman et al., 2015 PNAS


    Gewaltsame Metaphern

    Heute haben ich und meine Mitarbeiter ein neues Papier in PNAS veröffentlicht! Justin Tackney, der Hauptautor des Artikels, war so freundlich, eine Zusammenfassung der Ergebnisse zu verfassen, um sie hier auf Violent Metaphers zu veröffentlichen. Hier ist seine Aufnahme:

    Die genetische Charakterisierung der Ahnenpopulation in Beringia für die erste Besiedlung in Nord- und Südamerika wurde durch den Mangel an menschlichen Überresten, die zur richtigen Zeit und am richtigen Ort begraben wurden, eingeschränkt. Wir berichten über zwei mitochondriale Genome (Mitogenome) aus dem Upward Sun River in Alaska, die vor etwa 11.500 Jahren datiert wurden. Diese Stätte befindet sich im damaligen östlichen Beringia und wurde nur wenige tausend Jahre nach der Hauptwanderung nach Süden über eine Inlandroute entlang der Pazifikküste oder beides vor etwa 15.000 Jahren besetzt. Die Populationen, die zu dieser Zeit am Upward Sun River lebten, könnten eine Restgruppe darstellen, die später die Region verließ oder heute verschwand.

    Mit Genehmigung und Unterstützung des Healy Lake Tribal Council und der Tanana Chiefs Conference erhielten wir DNA aus den Überresten von zwei an der Stätte begrabenen Personen. Einer war ein Kleinkind, erst wenige Wochen alt. Der andere war ein später vorzeitiger Fötus.

    Tackneyet al. 2015 Abbildung 1. Geografische Karte der gemeldeten indianischen Populationen mit >40% C1- oder B2-Haplogruppenhäufigkeit sowie Standorte archäologischer Stätten
    besprochen. Die Standorte der Upward Sun River-Stätte sowie die sieben zuvor gemeldeten archäologischen Stätten, die auf >8.000 v. mit erfolgreich genotypisierten humanen mitochondrialen DNA-Linien, sind auf der Karte aufgeführt (mit gemeldeten Haplotypen). Gemeldete Populationen von ≥ 20 Individuen mit ≥ 40 % C1 (gelb) oder B2 (blau)
    werden gezeigt.

    Während Archäologen zunächst glaubten, dass die beiden Überreste mütterlicherseits verwandt seien, trugen der Säugling und der frühgeborene Fötus zwei verschiedene mitochondriale „Haplotypen“ oder mitochondriale DNA-Varianten. Dies ist von Bedeutung, da mitochondriale DNA nur mütterlicherseits vererbt wird, was bedeutet, dass sie keine gemeinsame Mutter haben. Beide Haplotypen, C1b und B2, sind heute im Norden Nordamerikas selten oder fehlen (obwohl Jennifer, Dennis und ich B2 in a

    1000 YBP-Populationen aus dem Brooks-River-Gebiet auf der Alaska-Halbinsel in einem früheren Papier*, was darauf hindeutet, dass sie in Alaska wieder einmal verbreitet war) und beide wurden als phylogenetisch innerhalb oder in der Nähe der Wurzeln ihrer jeweiligen Kladen bestimmt.

    Dass sich diese Haplotypen zu diesem sehr frühen Zeitpunkt so weit nördlich befanden, unterstützt die Beringian-Stillstands-Hypothese (die Idee, dass die Menschen mindestens mehrere tausend Jahre in Beringien lebten, bevor sie südwärts nach Amerika zogen), indem sie Beweise für die Wurzelvarianten der Vorfahren in der ursprünglichen Quelle liefert Bevölkerung und durch große genetische Variation selbst innerhalb eines Wohnkomplexes. Über dem Begräbnis wurde ein drittes eingeäschertes 3-jähriges Kind gefunden, das ungefähr zur gleichen Zeit datiert wurde wie die beiden menschlichen Überreste, die analysiert wurden, aber die Einäscherung scheint die Konservierung jeglicher DNA verhindert zu haben.

    Wir waren in der Lage, die beiden genau datierten Überreste zu verwenden, um die Geschwindigkeit der molekularen Uhr innerhalb dieser beiden Linien zu bestimmen und die Zeit für alle bekannten indianischen Varianten innerhalb dieser Haplotypen auf den neuesten gemeinsamen Vorfahren zu datieren. Unsere Daten lagen auf der jüngeren Seite der jüngsten Schätzungen für diese beiden Kladen (C1 und B2), lagen jedoch nahe an früheren Daten, die mit einer molekularen Uhr berechnet wurden, die auch mit alter DNA geschätzt wurde. Wir schätzten, dass C1b 12.854 (11.853-14.079) Jahre vor heute und B2 12.024 (11.500-14.085) Jahre vor heute zusammenwachsen. Diese jüngeren Koaleszenzdaten könnten verwendet werden, um eine viel kürzere Zeit der Isolation in Beringia zu unterstützen, wie von Raghavan und Kollegen** Anfang dieses Jahres vorgeschlagen.

    Unsere beiden Mitogenome sind nur die 8. und 9. mitochondriale Abstammungslinie, die aus menschlichen Überresten in Amerika vor mehr als 8.000 Jahren bestimmt wurde, und wir sind einer von nur 3 Standorten, an denen das gesamte mitochondriale Genom vollständig sequenziert wurde. Die beiden Individuen am Upward Sun River sind die am weitesten nördlich gelegenen menschlichen Überreste, die bisher entdeckt wurden.

    Wir haben Hybridisierungs-Captures für mitochondriale DNA-Moleküle durchgeführt und dann die eingefangene alte DNA auf einem Ionen-Protonen-System sequenziert. Wir sind eine der ersten Gruppen in unserem Bereich, die die Ionentechnologie für diesen Zweck einsetzt.

    Haben Sie Fragen an das Forschungsteam? Hinterlassen Sie sie in den Kommentaren unten, und entweder Jennifer oder Justin werden sie beantworten.

    *Raff JA, Tackney JT, O’Rourke DH. 2010. Südlich von Alaska: Eine Pilot-aDNA-Studie zur genetischen Geschichte auf der Alaska-Halbinsel und den östlichen Aleuten. Menschliche Biologie 42 (5-6): 677-693.


    Geheimnisse des Schwarzen Todes, des Turiner Grabtuchs und der Ursprünge der frühen Amerikaner mit DNA gelöst

    Während alte DNA-Studien in den letzten Jahren mit dem Aufkommen von NextGen-Sequenzierungstechniken und Methoden zur Entfernung moderner Kontaminationen zugenommen haben, brachte die vergangene Woche unglaubliche Neuigkeiten, die das Anwendungsspektrum von aDNA bei der Lösung historischer Fragen hervorheben. Von den ersten Beweisen des Schwarzen Todes über die anhaltende Kontroverse über die Echtheit des Turiner Grabtuchs bis hin zur Hypothese, dass Menschen durch Beringia ausgewandert sind, um zum ersten Mal nach Amerika zu gelangen, bergen in diesem Monat veröffentlichte aDNA-Studien sowohl neue Antworten als auch enormes Potenzial für Archäologie.

    Das Volk der Yamnaya zog in der frühen Bronzezeit aus der Region um den heutigen Kaukasus nach Zentralasien. [+] Alter (vor ca. 5000 Jahren) und entwickelte die Afanasievo-Kultur. Die Afanasievo sind eine der bronzezeitlichen Gruppen, die Y. pestis tragen. Bildnachweis: Natalia Shishlina, über die Pressemitteilung von Phys.org.)

    War der Schwarze Tod eine unglückliche Mutation?

    Das Bakterium, das den Schwarzen Tod verursacht hat - Yersinien pestis - ist eigentlich eine genetisch mutierte Version, die es ihm ermöglichte, im Darm von Flöhen zu leben. Die Krankheit wurde im mittelalterlichen Europa durch Flöhe und Ratten verbreitet, was dazu führte, dass im 14. Jahrhundert fast die Hälfte der Bevölkerung der Beulenpest erlag. In einem Artikel, der vor einer Woche in der Zeitschrift veröffentlicht wurde Zelle, Forscher verfolgten die evolutionäre Abstammung von Y. pestis durch das Studium der Skelette von 101 Menschen aus der Bronzezeit. Bei sieben Erwachsenen fanden sie Hinweise auf das Bakterium. Noch wichtiger ist, dass einer dieser Menschen vor über 5.700 Jahren starb. Der älteste frühere Beweis für Y. pestis in Skeletten stammt von jemandem, der erst vor 1.500 Jahren gestorben ist. Viele der in historischen Aufzeichnungen diskutierten Pandemien könnten daher zurückzuführen sein auf Y. pestis.

    Interessanterweise betrachteten die Forscher die Y. pestis Genomen bemerkten sie das Fehlen von zwei genetischen Komponenten, die in moderneren Proben des Bakteriums vorhanden sind. Eine der Mutationen im Mittelalter und in der Moderne Y. pestis Genome ermöglicht es dem Bakterium, sich im Darm des Flohs zu vermehren, ohne zerstört zu werden, was dazu führt, dass der Floh alles beißt, was er kann, während die andere Mutation es zulässt Y. pestis sich über verschiedene Gewebe ausbreiten, was bedeutet, dass sich eine Infektion in der Lunge auf das Blut- und Lymphsystem ausbreiten kann.

    Dies bedeutet, dass diese bronzezeitlichen Peststämme nicht von Flöhen übertragen worden sein können und nicht die Beulenform der Pest verursachen können, die im mittelalterlichen Europa besonders tödlich war. Der Übertragungsmechanismus in der Bronzezeit war stattdessen eine Übertragung von Mensch zu Mensch, ähnlich wie die Tuberkulose.

    Co-Autor Robert Foley sagte in einer Pressemitteilung, dass „die endemische Natur der Lungenpest vielleicht eher an eine frühere Bevölkerung der Bronzezeit angepasst war. Dann, als die eurasischen Gesellschaften komplexer wurden und Handelsrouten sich weiter öffneten, begannen die Bedingungen vielleicht, sich zu ändern die tödlichere Form der Pest bevorzugen. Die Bronzezeit ist der Rand der Geschichte, und die alte DNA macht das, was in dieser kritischen Zeit geschah, sichtbarer." Eine weitere Co-Autorin, Eske Willerslev, fügte hinzu: "Diese Ergebnisse zeigen, dass die alte DNA das Potenzial hat, nicht nur unsere Geschichte und Vorgeschichte zu kartieren, sondern auch herauszufinden, wie Krankheiten sie geformt haben könnten."

    Eine Illustration eines 11.500 Jahre alten Grabes in Zentralalaska, das eine seltene Doppelbestattung von . [+] zwei Kleinkinder. Die Umrisse der beiden Überreste sind links und in der Mitte dargestellt. Im Grab fand man auch ein Steinschneidewerkzeug über der Mitte und ein Tiergeweih mit Speerspitzen rechts von der Mitte. (Abbildung mit freundlicher Genehmigung von Ben Potter, UAF.)

    Die Ursprünge der ersten Amerikaner entdecken

    Gestern veröffentlichte eine Gruppe von Forschern unter der Leitung von Justin Tackney ein Papier im Proceedings of the National Academy of Sciences auf einer alten DNA-Analyse von zwei Kinderbestattungen in Alaska, die mindestens 11.500 Jahre alt sind. Archäologen wissen aus Steinwerkzeugen und anderen Überresten seit langem, dass eine oder mehrere Migrantenwellen vor vielen Jahrtausenden die trockene Beringstraße zwischen dem heutigen Russland und Alaska überquerten und sich nach Süden in Kanada, die USA sowie Mittel- und Südamerika vorarbeiteten. Obwohl das Ausmaß und die Anzahl der Migrationen noch nicht ganz klar sind, da es im Laufe der Jahre anscheinend zahlreiche Migrationsereignisse gegeben hat, wird Beringia – was sich auf das gesamte Gebiet auf beiden Seiten der Meerenge bezieht – zu einem wichtigen geografischen Gebiet auf der Suche nach Antworten über Homo sapiens' Migration in die Neue Welt.

    Eines der Haupthindernisse bei der Beantwortung von Fragen zu frühen menschlichen Wanderungen in diesem Gebiet besteht darin, gut erhaltene menschliche Skelettreste aus dem richtigen Zeitraum zu finden. Tackney und Kollegen haben vom Healy Lake Tribal Council und der Tanana Chiefs Conference die Erlaubnis erhalten, Gentests an zwei Bestattungen durchzuführen – einem Säugling, der nur wenige Wochen alt war und einem frühgeborenen Fötus – vom Standort des Upward Sun River in Alaska. Sie versuchten auch, einen Dreijährigen zu testen, der eingeäschert worden war, aber die DNA überlebte diese Bestattung nicht.

    Mitochondriale DNA sorgte für eine erste Überraschung für das Team: Die Säuglinge waren nicht mütterlich verwandt, wie aufgrund der Bestattung vermutet wurde. Ihre DNA-Haplotypen oder mütterlichen Abstammungslinien sind im Norden Nordamerikas sehr selten. Zusammen mit der Tatsache, dass diese genetischen Marker zu einem sehr frühen Zeitpunkt weit im Norden gefunden werden, glauben Tackney und Kollegen, dass dies die Beringian-Standstill-Hypothese unterstützt, die besagt, dass die Menschen, sobald sie nach Alaska überquerten, dort eine Weile blieben, bevor sie nach Süden wanderten. Da es sich bei diesen beiden Individuen um die am weitesten nördlich gelegenen Skelette handelt, die jemals entdeckt wurden, tragen ihre Todesdaten und bestimmte mitochondriale DNA-Sequenzen erheblich zu einem derzeit sehr kleinen Datensatz antiker DNA der frühesten Siedler Beringiens bei.

    In diesem Poolfoto, aufgenommen am Sonntag, 21. Juni 2015, und zur Verfügung gestellt am Montag, 22. Juni, hat Papst Franziskus . [+] betet vor dem Heiligen Grabtuch, dem 4 Meter langen Leinen, das von einigen als Grabtuch Jesu verehrt wird, das am Sonntag, den 21. Juni 2015 in der Kathedrale von Turin, Italien, ausgestellt wird. Franziskus besuchte das lange Leinen mit das verblasste Bild eines bärtigen Mannes während seiner zweitägigen Pilgerreise nach Turin. (L'Osservatore Romano/Pool-Foto über AP)

    Probleme bei der Authentifizierung des Turiner Grabtuchs

    Das Turiner Grabtuch ist berühmt für die Behauptung, es sei das Grabtuch Jesu, das sein Antlitz in Schmutz, Schmutz und Blut enthüllt, als es um ihn gewickelt wurde. Das Grabtuch hat eine lange und geschichtsträchtige Geschichte, die angeblich um 33 n. Chr. aus Judäa stammt, nach Konstantinopel, dann nach Athen und schließlich im 14. Jahrhundert in eine kleine Stadt in Frankreich verlegt wurde, als seine Existenz offiziell dokumentiert wurde. Die Kohlenstoff-14-Datierung, die in den 1980er Jahren durchgeführt wurde, löste für viele Gelehrte die Frage der Authentizität, als sie das Gewebe in das 13.-14. Jahrhundert n. Chr. datierte. Was aber, wenn mittelalterliche Geistliche im Mittelalter ein altes, zerfallendes Gewand mit neuem Stoff "fixieren"? Diese Art von Fragen lässt viele denken, dass das Leichentuch tatsächlich echt sein könnte.

    In einem neuen Artikel in Wissenschaftliche Berichte, Hauptautor Gianni Barcaccia, Genetiker an der Universität Padua in Italien, und sein Team berichten über ihre DNA-Sequenzierung aus dem Staub, den sie aus dem Leichentuch saugen durften. Sie fanden Pflanzen-DNA aus verschiedenen Teilen der Welt, darunter Fichte aus Europa, Klee aus dem Mittelmeerraum, Robinie aus Nordamerika und Birnbäume aus Ostasien.

    Barcaccia und sein Team isolierten auch menschliche mitochondriale DNA. Die gefundenen Haplotypen deuten auch darauf hin, dass Menschen aus der ganzen Welt Zugang zum Leichentuch hatten, mit genetischen Informationen, die mit den Bewohnern Chinas und Nordafrikas sowie Europas übereinstimmen. Die meisten mtDNA-Informationen stammen jedoch aus dem Nahen Osten und der Gegend um den Kaukasus, was zu der Idee passt, dass das Leichentuch die Alte Welt bereiste, bevor es im Mittelalter in Frankreich landete. Noch interessanter ist der Fund von DNA, die mit Menschen aus Indien übereinstimmt, vielleicht wurde das Material, aus dem das Leichentuch besteht, in Indien hergestellt?

    Da das Grabtuch seit dem Mittelalter als mögliches religiöses Relikt anerkannt ist, wird es natürlich über Jahrhunderte gehandhabt und bewegt. Leider gibt es in der neuen Forschung nichts, was auf einen mittelalterlichen Ursprung des Grabtuchs hindeutet und eine spätere Handhabung durch den Menschen über die Jahrhunderte hinweg ist unvernünftig. Die Frage, ob das Grabtuch tatsächlich ein Artefakt aus dem 1. Jahrhundert n. Chr. oder ein mittelalterliches Artefakt ist, wird durch die neue Analyse nicht gelöst.

    Die Frage nach dem Ursprung des Turiner Grabtuchs könnte noch zu unseren Lebzeiten gelöst werden, zumal die DNA-Analyse zuverlässiger, schneller, kostengünstiger und weniger zerstörerisch wird. Aber ich vermute, dass es immer Gläubige auf beiden Seiten des Authentifizierungsarguments geben wird, egal was die Ergebnisse zeigen.

    Antike DNA ist offensichtlich nicht der Schlüsselschlüssel, der alle Geheimnisse der Geschichte entschlüsseln kann. noch. As these three stories from this week's news show, though, the rate at which DNA analyses are making headway in solving historical problems is staggering. As an archaeologist myself, I look forward to being able to apply these new techniques to my own research soon.


    The 11,500-Year-Old Remains of a Baby Could Reveal How Humans First Came to the Americas

    Ancient DNA extracted from the skull of a six-week-old baby girl whose 11,500-year-old remains were unearthed in a burial pit in central Alaska is helping scientists resolve long-standing controversies about how humans first populated the Americas.

    Scientists said on Wednesday a study of her genome indicated there was just a single wave of migration into the Americas across a land bridge, now submerged, that spanned the Bering Strait and connected Siberia to Alaska during the Ice Age.

    The infant — named “sunrise girl-child” (Xach‘itee‘aanenh T‘eede Gaay) using the local indigenous language — belonged to a previously unknown Native American population that descended from those intrepid migrants, the researchers added.

    “The study provides the first direct genomic evidence that all Native American ancestry can be traced back to the same source population during the last Ice Age,” University of Alaska Fairbanks archaeologist Ben Potter said.

    The remains of the infant — part of a hunter-gatherer culture that hunted bison, elk, hare, squirrels and birds and caught salmon — were unearthed in 2013 at a prehistoric encampment in Alaska’s Tanana River Valley about 50 miles (80 km) southeast of Fairbanks.

    Our species first arose in Africa roughly 300,000 years ago, and later spread around the world. The researchers studied the baby’s genome and genetic data covering other populations to unravel how and when the Americas were first populated.

    A single ancestral Native American group split from East Asians about 36,000 year ago and thousands of years later crossed the land bridge, they said. This founding group diverged into two lineages about 20,000 years ago.

    The first lineage trekked south of the huge ice caps that covered much of North America between 20,000 and 15,000 years ago, spreading throughout North and South America and becoming the ancestors of today’s Native Americans.

    The second was the newly identified population called Ancient Beringians who included the infant. They eventually disappeared, perhaps absorbed into another population that later inhabited Alaska.

    Some scientists previously hypothesized about multiple migratory waves over the land bridge as recent as 14,000 years ago.

    The girl was found alongside remains of an even-younger female infant, possibly a first cousin, whose genome the researchers could not sequence. Both were covered in red ochre and surrounded by decorated antler tools.

    “Even the one that got sequenced was a huge challenge due to poor DNA preservation,” said Eske Willerslev, director of the University of Copenhagen’s Centre for GeoGenetics.


    In the Bones of a Buried Child, Signs of a Massive Human Migration to the Americas

    The girl was just six weeks old when she died. Her body was buried on a bed of antler points and red ocher, and she lay undisturbed for 11,500 years.

    Archaeologists discovered her in an ancient burial pit in Alaska in 2010, and on Wednesday an international team of scientists reported they had retrieved the child’s genome from her remains. The second-oldest human genome ever found in North America, it sheds new light on how people — among them the ancestors of living Native Americans — first arrived in the Western Hemisphere.

    The analysis, published in the journal Nature, shows that the child belonged to a hitherto unknown human lineage, a group that split off from other Native Americans just after — or perhaps just before — they arrived in North America.

    “It’s the earliest branch in the Americas that we know of so far,” said Eske Willerslev of the University of Copenhagen, a co-author of the new study. As far as he and other scientists can tell, these early settlers endured for thousands of years before disappearing.

    The study strongly supports the idea that the Americas were settled by migrants from Siberia, and experts hailed the genetic evidence as a milestone. “There has never been any ancient Native American DNA like it before,” said David Reich, a geneticist at Harvard Medical School who was not involved in the study.

    The girl’s remains were unearthed at the Upward Sun River archaeological site in the Tanana River Valley in central Alaska. Ben A. Potter, an archaeologist at the University of Alaska, discovered the site in 2006.

    It was apparently home to short-lived settlements that appeared and disappeared over thousands of years. Every now and then, people arrived to build tent-like structures, fish for salmon, and hunt for hare and other small game.

    In 2010, Dr. Potter and his colleagues discovered human bones at Upward Sun River. Atop a hearth dating back 11,500 years were the cremated bones of a 3-year-old child. Digging into the hearth itself, archaeologists discovered the remains of two infants.

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    The two infants were given names: the baby girl is Xach’itee’aanenh T’eede Gaay (“sunrise girl-child,” in Middle Tanana, the dialect of the local community), and the remains of the other infant, or perhaps a fetus, is Yełkaanenh T’eede Gaay (“dawn twilight girl-child”).

    The Healy Lake Village Council and the Tanana Chiefs Conference agreed to let scientists search the remains for genetic material. Eventually, they discovered mitochondrial DNA, which is passed only from mother to child, suggesting each had different mothers. Moreover, each infant had a type of mitochondrial DNA found also in living Native Americans.

    That finding prompted Dr. Potter and his colleagues to begin a more ambitious search. They began collaborating with Dr. Willerslev, whose team of geneticists has built an impressive record of recovering DNA from ancient Native American bones.

    Among them are the 12,700-year-old Anzick Child, the oldest genome ever found in the Americas, and the Kennewick Man, an 8,500-year-old skeleton discovered in a riverbank in Washington State. Questions over his lineage provoked a decade-long legal dispute between scientists, Native American tribes and the Army Corps of Engineers.

    Living Native Americans descend from two major ancestral groups. The northern branch includes a number of communities in Canada, such as the Athabascans, along with some tribes in the United States like the Navajo and Apache.

    The southern branch includes the other tribes in the United States, as well as all indigenous people in Central America and South America. Both the Anzick Child and Kennewick Man belonged to the southern branch, Dr. Willerslev and his colleagues have found.

    So he was eager to see how the people of Upward Sun River might be related. But the remains found there represented a huge scientific challenge.

    The search for DNA in the cremated bones ended in failure, and Dr. Willerslev and his colleagues managed to retrieve only fragments from the remains of Yełkaanenh T’eede Gaay, the youngest of the infants.

    But the researchers had better luck with Xach’itee’aanenh T’eede Gaay. Eventually, they managed to put together an accurate reconstruction of her entire genome. To analyze it, Dr. Willerslev and Dr. Potter collaborated with a number of geneticists and anthropologists.

    Xach’itee’aanenh T’eede Gaay, they discovered, was more closely related to living Native Americans than to any other living people or to DNA extracted from other extinct lineages. But she belonged to neither the northern or southern branch of Native Americans.

    Instead, Xach’itee’aanenh T’eede Gaay was part of a previously unknown population that diverged genetically from the ancestors of Native Americans about 20,000 years ago, Dr. Willerslev and his colleagues concluded. They now call these people Ancient Beringians.

    Beringia refers to Alaska and the eastern tip of Siberia, and to the land bridge that joined them during the last ice age. Appearing and disappearing over the eons, it has long been suspected as the route that humans took from Asia to the Western Hemisphere.

    There has been little archaeological evidence, however, perhaps because early coastal settlements were submerged by rising seas. Thanks to her unique position in the Native American family tree, Xach’itee’aanenh T’eede Gaay has given scientists a clear idea how this enormous step in human history may have happened.

    Her ancestors — and those of all Native Americans — started out in Asia and share a distant ancestry with Chinese people. In the new study, the scientists estimate those two lineages split about 36,000 years ago.

    The population that would give rise to Native Americans originated somewhere in northeast Siberia, Dr. Willerslev believes. Archaeological evidence suggests they may have hunted for woolly rhino and other big game that ranged over the grasslands.

    “It wasn’t such a bad place as we kind of imagine it or as we see it today,” he said. In fact, Siberia appears to have attracted a lot of genetically distinct peoples, and they interbred widely until about 25,000 years ago, the researchers determined.

    About a third of living Native American DNA can be traced to a vanished people known as the ancient north Eurasians, known only from a genome recovered from the 24,000-year-old skeleton of a boy.

    But the flow of genes from other Asian populations dried up about 25,000 years ago, and the ancestors of Native Americans became genetically isolated. About 20,000 years ago, the new analysis finds, these people began dividing into genetically distinct groups.

    First to split off were the Ancient Beringians, the people from whom Xach’itee’aanenh T’eede Gaay descended. About 4,000 years later, the scientists estimate, the northern and southern branches of the Native American tree split.

    According to Ripan Malhi, an anthropologist at the University of Illinois and a co-author of the new study, these genetic results support a theory of human migration called the Beringian Standstill model.

    Based on previous genetic studies, Dr. Malhi has argued that the ancestors of Native Americans did not rush across Beringia and disperse across the Americas. Instead, they lingered there for thousands of years, their genes acquiring increasingly distinctive variations.

    But while the new study concludes early Native Americans were isolated for thousands of years, as Dr. Malhi had predicted, it doesn’t pinpoint where.

    “The genetics aren’t giving us locations, with the exception of a few anchor points,” said Dr. Potter.

    Indeed, while the co-authors of the new study agree on the genetic findings, they disagree on the events that led to them.

    “Most likely, people were in Alaska by 20,000 years ago, at least,” said Dr. Willerslev. He speculated that the northern and southern branches split afterward, about 15,700 years ago as the ancestors of Native Americans expanded out of Alaska, settling on land exposed by retreating glaciers.

    Dr. Potter, however, argues that the lineage that led to Native Americans started splitting into three main branches while still in Siberia, long before reaching Alaska.

    Pointing to the lack of archaeological sites in Beringia from 20,000 years ago, he believes it was too difficult for people to move there from Asia at that time. “That split took place in Asia somewhere — somewhere not in America,” Dr. Potter said.

    If he is right, the mysterious earliest settlers of this hemisphere didn’t arrive in a single migration. Instead, the Ancient Beringians and the ancestors of the tribes we know today took separate journeys. “Even if there was a single founding population, there were two migrations,” he said.

    But these scenarios all depend on timing estimated from changes in DNA, which “can be very sensitive to errors in the data,” Dr. Reich cautioned. More tests are required to be confident that the Ancient Beringians actually split from other Native Americans 20,000 years ago, he said.

    And while the new study reveals the existence of the Ancient Beringians, it doesn’t tell scientists much about their ultimate fate.

    But knives and other tools found at the Upward Sun River site belong to a tradition, called the Denali Complex, that endured until at least 7,000 years ago. The people who made those tools elsewhere in central Alaska may have been Ancient Beringians.

    If so, they survived for nearly 13,000 years after splitting from the ancestors of other Native Americans. “The archaeology fits with them lasting for quite long,” said Dr. Potter.

    The Native Americans who today live around the Upward Sun River site belong to the northern branch of the genetic family. The new study indicates that their ancestors returned north at some point to Alaska, perhaps replacing or absorbing the Ancient Beringians.

    If the latter, and if geneticists are able to sequence more DNA from northern branch tribes, then they may stumble across living proof of an ancient North American people that no one knew existed.

    “My answer to the question, ‘What happened to the Ancient Beringians?’ is: ‘We don’t know,’” said Dr. Potter. “And I like that answer.”


    Baby skeletons hint at death rituals 11,500 years ago

    Washington (AFP) - A pair of baby skeletons in Alaska are more than 11,500 years old, and offer new hints about the death rituals of early people in North America, researchers said Monday.

    The bodies "represent the earliest known human remains from the North American subarctic," said the study in the Proceedings of the National Academy of Sciences, a peer-reviewed US journal.

    The infants were found buried 15 inches (40 centimeters) beneath another child's cremated remains, in a circular pit that also held spear points with decorated antler shafts.

    An analysis of bones and teeth at the Upward Sun River site in central Alaska revealed that one died shortly after birth and the other was a late-term fetus, researchers from the University of Alaska, Fairbanks and Liverpool John Moores University said.

    The infants might have been related, and radiocarbon dating shows they were buried at about the same time as the cremated remains of the three-year-old child above them.

    Researchers also found the remains of salmon-like fish and ground squirrels in the burial pit, suggesting that the site was occupied by hunter-gatherers between June and August, when food should have been plentiful.

    It is unclear what caused their deaths, but researchers said the discovery of three burials in a group of mobile foragers suggests that food shortages could have been to blame.

    "The deaths occurred during the summer, a time period when regional resource abundance and diversity was high and nutritional stress should be low, suggesting higher levels of mortality than may be expected give our current understanding" of survival strategies of the period, the study said.

    The burials, found beneath a residential structure, also point to the possibility that people may have stayed in one place longer than previously believed.

    Since little is known about death rituals in early humans, and they left behind no written language, researchers must cobble together clues based on what they can observe.

    "The presence of hafted points may reflect the importance of hunting implements in the burial ceremony and with the population as whole," the study said.

    The hunting weapons were found along with the infant skeletons -- first discovered by archeologists in 2013 -- and might have been added as part of the burial ceremony, researchers said.

    "Taken collectively, these burials and cremation reflect complex behaviors related to death among the early inhabitants of North America," said Ben Potter, a researcher at the University of Alaska, Fairbanks.


    Adaptable and persistent

    The far north was one of the last places on Earth to be populated by modern humans, a species that evolved in Africa. And there is much to be learned by examining how our species migrated and then adapted along the way to survive and thrive in vastly different ecosystems — particularly in the north, where this group of ancient Beringians persisted from 12,000 to 6,000 years ago, weathering dramatic environmental shifts along the way, such as climate change, large extinctions of animal species and the emergence of evergreen forests, Potter told Live Science.

    And the Beringians managed to do it without significantly changing their technology, centered on a unique type of stone tool called a microblade, he said. This tool was commonly seen in ancient hunter-gatherer societies in Asia but was not found anywhere else in North or South America, Potter said.

    "Understanding the adaptive strategies that made that possible — the innovations, the social organization, how people cooperated and how they made their tools — is really a profound way to understand our species," Potter said.


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